Advertentie

De droomfabriek van Google

©BELGAIMAGE

Het bedrijfsmodel van de technologiemultinational Google overstijgt al jaren de zoekfuntie waarmee het allemaal begon. Eén geheime afdeling mag het wildst dromen: Google X.

‘Moet ik je nu aanspreken met kapitein’, vraagt de moderator aan Astro Teller (43) als die getooid in Google Glass het podium betreedt op de conferentie TechCrunch Disrupt in Manhatten deze week. ‘Doe maar’, lacht Teller. De moderator verwijst naar de officiële titel van de Googler zoals die op zijn visitekaartje staat: captain of moonshots. Vrij vertaald: kapitein van van de pot gerukte ideeën. Teller leidt bij de reus van Silicon Valley de ietwat geheime divisie Google X, een innovatielaboratorium dat carte blanche krijgt voor experimenten die een minieme kans op slagen hebben. Maar die, áls ze lukken, niet minder dan een revolutie ontketenen.

‘Onze missie is om de grootste problemen in de wereld aan te pakken en er een oplossing voor te vinden. In principe gaan we niets uit de weg’, legt Teller uit. Falen staat daarbij centraal. De meer dan 250 creatievelingen van Google X - Teller omschrijft hen als ‘Peter Pans met een doctoraat die amok maken in de chocoladefabriek van Willy Wonka’ - benaderen het innovatieproces eigenlijk omgekeerd. De bollebozen doen er alles aan om een gek idee onderuit te halen en aan te tonen dat het nooit zou lukken om het te realiseren.

Als al die mogelijkheden uitgeput zijn en het toch van de grond komt, werken ze het idee verder uit en kan het tot een nieuw project in de grote Google-familie uitgroeien. Twee van die projecten staan al dicht bij een commerciële doorbraak. Het eerste is Google Glass, de slimme bril met smartphonekwaliteiten waarvan in de Verenigde Staten al een prototype verkrijgbaar is. Het tweede project is de zelfrijdende auto, de volledig computergestuurde personenwagen die met succes op de Californische wegen wordt uitgetest.

Paardenstaart

Dat hun bezigheden veel weg hebben van sciencefiction is net de bedoeling van de X’ers. Niet voor niets geeft Teller zijn presentatie in New York met een afbeelding van een ‘space elevator’ op de achtergrond. Het gerucht liep lang dat Google X sleutelde aan die SF-droom: een lift die via kabels van de aarde naar een satelliet kan reizen.

In een interview met het magazine Fast Company, dat onlangs als allereerste medium een kijkje mocht gaan nemen in de droomfabriek van Google, bevestigden Teller en de zijnen dat ze het wel degelijk hebben bestudeerd maar afgevoerd wegens technologisch en financieel onhaalbaar. Ze vonden een materiaal dat sterk genoeg was om als kabel te dienen, maar meer dan een meter is daar nog nooit van gemaakt.

Luchtballonnen met wifi

 Google doet er alles aan om de hele wereld online te krijgen. De meerder heid van de wereld bevolking heeft echter nog geen internet verbinding. Google wil dat oplossen door luchtballonnen de stratosfeer in te sturen. Vanop 20 kilometer hoogte sturen ze een wifi-signaal uit. Eerder dit jaar liet Google de eerste ballonnen op in Nieuw-Zeeland. Streefdatum voor commercialisering: 2020.

 Auto’s zonder chauffeur

 Google begon in 2009 een project om auto’s uit te rusten met lasers en sensoren en ze autonoom te laten rijden. Ze legden al meer dan 1 miljoen kilometer af zonder ongelukken. (Bij de testritten zit wel nog een mens op de passagierszetel om over te nemen indien nodig.) Op basis van dat succes besliste Google om Google X op te richten voor meer futuristische experimenten. Streefdatum voor commercialisering: 2017.

 Contactlenzen voor diabetici

 Begin dit jaar stelde Google X zijn jongste radicale vernieuwing voor: contactlenzen met een minuscule chip die via tranen het suikerniveau in het bloed leest. Een oplossing voor miljoenen diabetespatiënten die via een dagelijkse prik hun bloed moeten testen. Microsoft heeft een gelijkaardig project lopen. In een volgende stap patenteerde Google al contactlenzen die zijn uitgerust met een minicamera. Streefdatum: onbekend.

 

Een ander criterium, legt Teller in New York uit, is dat de problemen die de übergeeks aanpakken miljoenen of zelfs miljarden mensen treffen. Zoals: hoe krijgen we de wereldbevolking die nog niet van een internetverbinding kan genieten toch online? Het antwoord van Google X luistert naar de naam Project Loon: luchtballonnen in de stratosfeer die een wifi-signaal uitzenden boven afgelegen plaatsen.

Om leiding te geven aan magische moonshots moet je uit bijzonder hout gesneden zijn. Teller - rijzig, luide stem, ringbaard, kalend maar toch een paardenstaart - is multidisciplinair, ondernemend en buitengewoon slim. Hij heeft diploma’s van Stanford en Carnegie Mellon. Voor zijn doctoraat over artificiële intelligentie kreeg hij de Hertz Fellowship, de meest prestigieuze prijs in de Verenigde Staten voor afgestudeerde wetenschappers. En hij richtte onder meer een investeringsfirma en een bedrijf in draagbare technologie op.

Hij heeft ook zijn stamboom mee. Zijn ene grootvader, Edward Teller, was een topchemicus die de geschiedenis inging als de vader van de waterstofbom. Zijn andere, de econoom Gerard Debreu, won in 1983 de Nobelprijs. Teller laat op zijn LinkedIn-profiel weten dat hij ook heel goed margarita’s kan mixen. Astro is overigens een uit de hand gelopen bijnaam: volgens vrienden had het kapsel van de jonge Erik Teller veel weg van AstroTurf, een merk van kunstgras.

Teller, die in 2010 bij Google terechtkwam om X te leiden, herhaalt meermaals het typische, ietwat wollige Silicon Valley-refrein dat alles de bedoeling heeft om van de wereld een betere plek te maken. ‘Een project is pas geslaagd als het een leven beter heeft gemaakt.’ Het is ook de motivatie van Flux, een spin-off van Google X die software maakt om eenvoudig en efficiënt milieuvriendelijke gebouwen te ontwerpen. Teller droomt van materialen die het mogelijk maken gebouwen te ontwerpen en ‘uit te vouwen’ als was het origami.

Opvallend is dat Teller een antitechnologisch getinte boodschap heeft. ‘Eigenlijk is het ons doel technologie uit de weg te ruimen, om technologie uit te vinden die ons leven niet verstoort. Onze aandacht is een van de kostbaarste goederen, maar de technologie die ons leven beheerst, leidt ons constant af. We praten over welke snufjes het volgende smartphonemodel moet hebben, maar de beste nieuwe smartphone zou er één zijn die we niet de hele tijd bij de hand moeten hebben.’ Dezelfde filosofie zit achter de zelfrijdende auto’s. ‘Leren autorijden kost ons heel veel energie. Daarna moeten we heel veel kostbare uren hypergeconcentreerd achter het stuur zitten en toch sterven 30.000 mensen per jaar in auto-ongelukken in de Verenigde Staten. Die microcontrole van auto’s gaat verdwijnen. Elke auto moet automatisch worden.’

Denken in risico’s

Waarom doet Google dit? Omdat het kan: het bedrijf heeft cash, macht, data en bakken talent in huis. Tegelijk is de verhoopte betere wereld er ook één waarin meer mensen producten uit het Google-ecosysteem gebruiken. Maar de oprichters Larry Page en Sergey Brin willen ook een lans breken voor meer langetermijndurf nu bedrijven en overheden vooral oog hebben voor de kwartaalcijfers. Google geeft ongeveer 7 miljard dollar (9,7 miljard euro) uit aan onderzoek en ontwikkeling op een jaarwinst van 13 miljard.

‘Larry en Sergey zitten gewoon zo in elkaar’, zegt Teller. ‘Ze denken in risico’s en maken er middelen voor vrij. We hopen dat we anderen kunnen aanmoedigen ook meer aan moonshots te doen.’ Aan de kantoren van X, aan de rand van de Google-campus, hangt trouwens tussen twee bomen een koord gespannen waar-op de X’ers bij wijze van ontspanning na alweer een brainstormsessie letterlijk kunnen koorddansen. Met wisselend succes.

In welk probleem Teller nog graag zijn tanden zou zetten? ‘Moeilijk te kiezen’, antwoordt hij. ‘Als we erin zouden slagen de capaciteit van batterijen te vertienvoudigen, zijn de gevolgen fenomenaal. Dan kunnen we elektrische vliegtuigen maken. Maar wat me nog het meest intrigeert, is landbouw. Het is de grootste industrie ter wereld maar ook de minst efficiënte. Zoveel opportuniteit. Een groot deel van de landbouwgrond is bijvoorbeeld waardeloos omdat ze op een helling ligt. Seriously, dat moeten we beter kunnen.’

 

 

-Link naar Project Loon: 

-Video over hoe Project Loon werkt: https://www.youtube.com/watch?v=mcw6j-QWGMo

-Video over de autonome auto: https://www.youtube.com/watch?v=cdgQpa1pUUE

-De homepage van Astro Teller: http://www.astroteller.net/

 

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud