Roularta: ‘Over honderd jaar maken we nog papieren bladen'

Xavier Bouckaert en zijn vrouw Katrien De Nolf. ‘Wij vragen niet om de leiding over te nemen’ ©Tom Verbruggen

Roularta wordt zestig. Maar Katrien De Nolf en Xavier Bouckaert, het gedoodverfde toekomstige topduo van de groep, beloven dat Roularta een krasse mediasenior wordt. ‘Wij zijn nog altijd pioniers. Alleen geen blazers.’

Het lijkt op het eerste gezicht een verjaardag in mineur te worden, de zestigste van Roularta. Het bedrijf boven onder meer de weekbladen Knack en Trends, De Krant van West-Vlaanderen en VTM - Roularta heeft net als De Persgroep 50 procent van de koepel boven de zender in handen - worstelt met de crisis, een medialandschap in volle verandering, een kaalslag op de magazinemarkt en een slecht getimede overname in Frankrijk. De jongste halfjaarcijfers toonden dat het bedrijf nog steeds winst kan maken, maar de omzet zit nu al jaren in dalende lijn. (zie inzet)

Ligt er stof op Roularta, de mediagroep die tien jaar geleden internationaal een naam met meer weerklank was dan vandaag? Operationeel directeur Xavier Bouckaert en hr-directeur Katrien De Nolf willen er niet van horen. Als wij het over de crisis hebben, hebben zij het over ‘uitdagingen’. Als wij de dalende omzet vernoemen, kijken zij vooruit en zien ze hem alweer groeien, al kunnen ze niet precies zeggen wanneer. En een geflopte overname in Frankrijk? Bouckaert en De Nolf houden het op ‘een goede overname die deuren heeft geopend’. ‘Maar de timing was slecht.’

Voluntarisme? ‘Realisme’, zeggen de twee. Ze willen de lijn van de voorbije jaren doortrekken en Roularta omturnen van een mediabedrijf naar een bedrijf waar de mediamerken centraal staan. ‘Zoals we met Trends hebben gedaan. Niet meer gewoon het blad verkopen, maar allerlei nevenactiviteiten op het blad enten. Dat is het voorbeeldmodel. Enorm uitdagend. Maar ook heel plezant.’

Dat de twee voor het eerst samen in de schijnwerpers treden, is geen toeval. Van het duo Bouckaert en De Nolf, de derde generatie in het familiebedrijf, wordt algemeen verwacht dat ze binnen enkele jaren de teugels van (schoon)vader Rik overnemen. ‘Ik blijf geen vijf jaar CEO meer’, zei die eerder dit jaar in de krant. ‘Word ik CEO? Alleen als de raad van bestuur dat wil’, houdt Bouckaert de boot af. ‘Waarom veranderen?’

Omdat Roularta niet echt de wind in de zeilen heeft, net voor zijn zestigste verjaardag?
De Nolf: ‘Elk mediabedrijf dat vandaag zijn verjaardag viert, doet dat in een moeilijk klimaat.’

Bouckaert: ‘Het zijn uitdagende tijden. Er is een transformatie aan de gang. Maar we vinden niet dat we onze verjaardag in mineur vieren. Ja, de bekende modellen staan onder druk. De advertentie-inkomsten zijn structureel lager dan voor 2008. Maar we vinden andere inkomsten: digitale, maar ook uit nieuwe activiteiten. Neem Trends. De helft van die inkomsten zijn nieuwe van de voorbije vijf jaar: ze komen uit evenementen, nieuwsbrieven, de sterk gegroeide website , beurzen. Er zijn zaken veranderd, maar als je daar goed op inspeelt, zien we niet zo’n groot probleem.’

Maar uw omzet daalt wel nog steeds.
Bouckaert: ‘Vooral in Frankrijk. En dat is geen verhaal over de mediamarkt, maar over de algemene economische situatie. Bovendien doet de lezersmarkt het niet zo slecht. De losse verkoop heeft het wat moeilijker, maar 80 tot 85 procent van onze magazines wordt via abonnementen verkocht. Dat is een sterkte. We zijn daarmee een wat atypisch mediabedrijf. Met de start van Knack in de jaren zeventig is Rik De Nolf heel actief abonnementen beginnen te verkopen. Naar het voorbeeld van Newsweek. Pionierswerk waarop we kunnen terugvallen.’

profiel roularta

1954 > Willy De Nolf, de overleden vader van CEO Rik, richtte in 1954 in Roeselare Roularta op. Een uitgeverij-drukkerij met twee lokale weekbladen: De Roeselaarse Weekbode en Advertentie.

Pionier > Begin jaren 70 pionierde Roularta in Vlaanderen, naar Amerikaans voorbeeld, met Knack. Daarna volgden onder meer Trends en Sport/Voetbalmagazine.

VTM > In de jaren 90 verankderde Roularta zich in VMMa, de koepel boven onder meer VTM. Het controleert vandaag net als De Persgroep 50 procent van het concern. Eind jaren 90 trok Roularta ook naar de beurs.

Crisis > De crisis raakte de magazinemarkt hard en Roularta moest alle zeilen bijzetten omdat het in 2006 de Franse groep Express Expansion had overgenomen voor 160 miljoen euro.

241 miljoen > In de eerste helft van dit jaar zakte de omzet 5 procent tot 241 miljoen euro (zonder VMMa), vooral door minder reclame-inkomsten. De recurrente bedrijfskasstroom steeg wel 13,3 procent tot 18,9 miljoen euro. Het tweede halfjaar moet meer beterschap brengen.

 

Is dat pionierswerk er ook voor de digitale omwenteling die media vandaag doormaken? U hinkt achterop wat inkomsten uit digitale activiteiten betreft.
De Nolf: ‘Ik denk dat we een voorloper zijn. We zijn misschien te bescheiden. We blazen te weinig.’

Bouckaert: ‘Knack.be was eind jaren negentig een van de eerste nieuwswebsites. We waren de eerste in Vlaanderen om onze nieuwsmagazines via de kiosk-app Zinio op tablet aan te bieden. We halen 75 procent van onze omzet uit print, maar we zijn mooi gediversifieerd. Kijk, niemand redt het vandaag enkel met online activiteiten. Print blijft heel belangrijk. En zal ook altijd belangrijk blijven. 5 procent van onze lezers leest vandaag liever digitaal. We hebben magazines die over een eeuw nog op print zullen worden verkocht.’

U klinkt optimistisch. De slechte gang van zaken in Frankrijk moet dan wel een doorn in het oog zijn. Zou u er niet liever mee kappen?
Bouckaert: ‘Nee. Merken worden almaar belangrijker voor mediabedrijven. In Frankrijk hebben we L’Express, het belangrijkste nieuwsmagazine, goed voor 400.000 exemplaren, L’Etudiant, Point de Vue,… Met die merken scheelt fundamenteel niets. We hebben geherstructureerd in Frankrijk, de basis is nu gezonder. Maar we blijven het van dichtbij opvolgen. Als het moet, grijpen we opnieuw in.’

Was die overname achteraf bekeken geen vergissing?
Bouckaert: ‘Nee. Die overname was heel logisch, omdat het over producten ging die we heel goed kenden. L’Express was onze Knack, Expansion was onze Trends, er waren decoratiebladen die goed op Nest leken. Onze Belgische knowhow kwam daar goed van pas. Maar de crisis van 2008 kon niemand voorspellen. Hadden we die overname ook gedaan als we wisten dat de crisis kwam? Dat weet ik niet.’

Naar verluidt zat ten tijde van de overname al niet iedereen aan de top op dezelfde lijn.
Bouckaert: ‘Ze is unaniem goedgekeurd in de raad van bestuur.’

De Nolf: ‘Intern heeft die overname een boost gegeven. Mensen waren daar trots op. Toen de crisis kwam, is dat wel omgeslagen.’

Bouckaert: ‘Als beursgenoteerd bedrijf heeft die overname ons ook meer visibiliteit gegeven. We waren uitgever van L’Express, we moesten niet meer uitleggen wie we waren. Dat de beurskoers niet positief gereageerd heeft? In het begin wel.’

Kan Roularta ooit weer een groeibedrijf worden?
Bouckaert: ‘Natuurlijk, al zal de termijn ook van de conjunctuur afhangen. De activiteiten die we rond Trends hebben gebouwd, zijn een voorbeeld. Dat is ook rond andere magazines mogelijk. Aan Knack koppelen we cruises. Vanaf oktober beginnen we met verzekeringen.’

De Nolf: (lacht) ‘Wat gaan ze nog allemaal uitvinden?’

En net nu zakt Knack - volgens de CIM-cijfers voor het jaar tot eind juni - onder 100.000 verkochte exemplaren (-4,7%).
Bouckaert: ‘De daling is minder dan voor andere magazines. Bovendien houden die cijfers geen rekening met digitale exemplaren. Ik weet niet hoeveel dat er zijn, maar ze zouden het eindresultaat zeker positief beïnvloeden. En volgens de recentste gegevens loopt de abonnementenverkoop van Knack erg goed. Het volledige jaar 2014 wordt goed voor Knack, daar durf ik een biervat op te verwedden.’

Er is een consolidatiegolf in de media aan de gang. Zou het niet logischer zijn als Roularta zijn audiovisuele poot verkocht? Met de opbrengsten zou Roularta mee kunnen spelen.
Bouckaert: ‘Wij vinden dat geen goed idee. We zijn multimediaal en dat is een enorm voordeel. Voor de lange termijn is dat de beste optie.’

Topman Rik De Nolf wordt 65. Wanneer neemt u het heft in handen?
Bouckaert: ‘De raad van bestuur zal daar te gepasten tijde over beslissen. Wij hebben nooit iets gevraagd, we werken heel goed samen met meneer Rik, er zijn nog zoveel dingen te doen. Maar ik ben heel gelukkig in mijn positie. Ik zit onder de radar en heb invloed. Dat is best comfortabel.’

Kan Roularta geen frisse wind aan de top gebruiken?
De Nolf: ‘Mijn vader is in topvorm, dit is zijn passie. Het is niet zo dat hij er met zijn gedachten minder bij is. Het is zalig om met hem te werken. Hij is een frisse wind, een wervelwind. En iedereen staat hier op scherp. Een nieuwe CEO zou daar niet veel aan veranderen.’

Mevrouw De Nolf, uw grootmoeder wordt nog altijd een grote invloed toegedicht.
De Nolf: ‘Ze is betrokken. Ze leest nog veel en ventileert geregeld haar mening. Maar operationeel heeft ze geen invloed. Ze herstelt trouwens van een hartoperatie.’

Geen invloed méér misschien. Zij was naar verluidt geen voorstander van de Franse overname.
Bouckaert: ‘Dat is een indianenverhaal. Ze vond dat wel een goed idee. Ze leest die Franse bladen ook graag, trouwens.’

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud