reportage

Jonge Antwerpse IT-ondernemer pioniert in ‘the internet of things'

©rv

Industriële machines, databestanden, apparaten, productieprocessen via een mobiel internetplatform met elkaar laten praten en beheren, dat is wat Rombit, de twee jaar oude start-up van de 27-jarige Jorik Rombouts, doet. Hij kreeg er gisteren de erkenning als Meest Beloftevolle Starter 2014 voor.

Het begon allemaal met een neef van Jorik Rombouts die makelaar is voor het vastgoedbedrijf Era. Zoals alle collega-makelaars gebruikte hij al jaren een droog Excel-bestand met tabellen van huizenprijzen uit de regio, wettelijke voorschriften, fiscale lasten en verzekeringspremies voor huizen, het kadaster (met eigenaars), enzovoort. Om dat ‘huiswerk’ te vergemakkelijken bouwde Jorik - hij had nauwelijks zijn IT-hogeschoolopleiding achter de rug - The Brokery, een webgebaseerd platform waarmee al die informatie mobiel kon beheren. Zo kon zijn neef voortaan in het huis op zijn iPad zelf gegevens ingeven en die meteen vergelijken met de markt, zijn prospecten bijhouden, een schattingsverslag maken of een plaatsbeschrijving ingeven.

Waar klassieke app- en webontwikkeling stopt, starten wij.
Jorik Rombouts
Oprichter Rombit

Jorik Rombouts verkocht het cloud-gebaseerde platform en bijhorende app die hij ontwikkelde, intussen al aan 30 andere Era-zelfstandigen. En de software wordt binnenkort afgesplitst in een aparte spin-off, zodat zijn verkoper hem ook kan slijten aan andere vastgoedkantoren, maar ook aan landmeters en notarissen.

Vandaag werken 20 andere jonge IT’ers en ingenieurs aan mobiele, webgebaseerde oplossingen voor industriële problemen in een breed pallet aan sectoren. Voor JC Decaux bijvoorbeeld, de specialist in outdoorreclame, maakt Rombit software, waarmee al de billboards en bushokjes vanop afstand kunnen opgevolgd worden. Samen met het Nederlandse MedicalChain bouwt het aan een track&trace-systeem voor alles wat een patiënt in een ziekenhuis ‘consumeert’, van protheses tot baxters en medicatie. Voor de haven van Antwerpen ontwikkelde het, samen met Techelec, een beheerssysteem voor alle water- en elektriciteitspalen waar aanmerende schepen op aansluiten, zodat schippers onder meer kunnen zien wat hun verbruik is. De haven zelf kan van op afstand nagaan wie waar ligt aangesloten, hoeveel een schip verbruikt heeft (voor de facturatie), en zelfs zekeringen aan of afschakelen.

Jorik Rombouts
  • De 27-jarige Kempenaar staakte zijn studies industrieel ingenieur om puur IT te gaan studeren.
  • Richtte in 2012 Rombit op basis van een IT-platform voor makelaars dat hij bouwde voor een neef die voor Era werkte.
  • Omzet in 2013: 70.000 euro.
  • Investeerde samen met zijn vader en bankleningen bijna 600.000 euro in de ontwikkeling van producten onder meer voor de haven van Antwerpen, voor toegangscontrole op werven en voor de opvolging van medisch materiaal in ziekenhuizen.

‘Telkens opnieuw keert hetzelfde verhaal terug en gaan we op zoek naar industriële problemen en hoe we die kunnen oplossen door de combinatie van data, software en hardware. Daarin en in de B-to-B-focus onderscheiden we ons’, zegt Rombouts. ‘Dat is de reden waarom we tot nu nog maar weinig concurrentie hebben. De meeste apps richten zich nog steeds op de consument. Waar klassieke app- en webontwikkeling stopt, starten wij. ‘The internet of things’, waarbij elk toestel met andere toestellen draadloos communiceert, staat nog maar in de kinderschoenen. We maken ons sterk dat we ook alle machines en computers met elkaar kunnen laten praten, ongeacht de taal die ze spreken.’

Van bij het prille begin, half 2012, nam Rombouts enkele mensen in dienst, eerste als zelfstandigen later op de payroll. ‘Mijn eerste medewerker was iemand die ik heb meegenomen van mijn stagebedrijf tijdens mijn studie’, lacht hij. Vorig jaar draaide Rombit 70.000 euro omzet. Door van elk project een nieuwe spin-off te maken kunnen we het als een gespecialiseerd product of dienst in zijn specifieke markt gaan verkopen, met recurrente inkomsten. De spin-off ‘koopt’ dan de technologie in van Rombit dat opereert als een soort van onderzoeks- en ontwikkelingsbedrijf.

©Rombit

Zo zal naast The Brokery ook het product Badge Control via een aparte spin-off gecommercialiseerd worden. Met dat platform kan een aannemer de toegang tot zijn werven van op afstand controleren, de aan- en afwezigheden van bouwvakkers oplijsten en doorgeven aan de sociale inspectie. Via het wifisysteem weet men tot op de meter waar die werknemers zich bevinden (onder meer handig bij een ongeval). Hij kan onderaannemers toelaten tot het systeem zodat die op voorhand kunnen ingeven hoeveel arbeiders er per dag van hen op de werf zullen rondlopen. ‘We zijn op dit moment volop in gesprek met grote Belgische bedrijven. De CEO’s daarvan heb ik ontmoet op de handelsmissie van de stad Antwerpen in Sjanghai en Singapore’, vertelt Rombouts, ook al kan hij nog geen namen noemen. ‘Maar we staan dicht bij enkele mooie contracten.’

De interesse van investeerder legt hij voorlopig nog naast zich neer. ‘Ik heb er al heel wat aan de deur gehad die graag tot een half miljoen op tafel willen leggen. Het enthousiasme is hartverwarmend, maar ik wil voorlopig nog baas in eigen huis blijven. Samen met mijn vader, die van in het begin mee investeerde. Zo blijven we dus eigenlijk een familiebedrijfje’, lacht Rombouts.

Op winst is het nog even wachten, aldus Rombouts. ‘Beide producten, die we niet samen met partners maakten, kostten ons samen zowat bijna 600.000 euro, terwijl de commercialisering via de spin-offs nog moet beginnen. Maar een onderscheiding zoals van Meest Beloftevolle Stater van Voka Antwerpen-Waasland geeft nog meer goesting om volop te blijven groeien.’

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect