Michel Akkermans steekt 10 miljoen in start-up Rombit

©Thomas De Boever

Iedereen heeft de mond vol over ‘smart cities’ en de fabriek van de toekomst. Dat die termen meer dan een hype zijn, bewijst de Antwerpse start-up Rombit. Met een kapitaalinjectie van 10 miljoen euro en de hulp van ondernemer Michel Akkermans, wil het bedrijf nu de wereld veroveren.

‘Met pensioen zijn is niet meer wat het ooit geweest is’, grapt Michel Akkermans, terwijl hij uit het raam kijkt naar de Antwerpse kathedraal. Het gaat misschien wel harder dan ooit voor de ondernemer die zich na de verkoop van fintechbedrijf Clear2Pay omschoolde tot financier. Nog geen vijf minuten eerder zette Akkermans zijn handtekening onder een gloednieuwe investering. En niet van de minste.

10 miljoen euro steekt Akkermans op zijn eentje in de start-up Rombit, het bedrijf van de 28-jarige Antwerpenaar Jorik Rombouts. Het doel van Rombit is in een notendop om met technologie industriële bedrijven en steden ‘slimmer’ en efficiënter te maken. Processen in kaart brengen, bekijken hoe het beter kan, en daar de juiste technologische oplossing voor bouwen, dat is waar Rombit zich de voorbije drie jaar in bekwaamde.

Als ondernemer heb ik geleerd: wil je God eens goed laten lachen, schrijf dan een businessplan.
Michel Akkermans
Investeerder in Rombit

De start-up werkt onder andere voor de baggeraar DEME, de rederij Exmar, de transportgroep Gosselin, de automatiseerder Agidens en de stad Antwerpen en bouwde op eigen houtje ook al platformen voor bijvoorbeeld vastgoedmakelaars en werfleiders (lees inzetjes).

Al die oplossingen hebben een gemeenschappelijke factor. Ze steunen op dezelfde ‘fundering’, waar Rombit dan voor elke klant snel een ander ‘huis’ op kan bouwen naargelang de wens. En met dat technologisch platform, dat de naam ‘Romcore’ meekreeg, wil het bedrijf nu de grenzen openbreken. Ambitieuze groeiplannen, waar de tot nu toe volledig autonoom gefinancierde start-up wel wat hulp bij kon gebruiken.

©Thomas De Boever

Die vond het dus bij Akkermans. ‘Eigenlijk waren we in de eerste plaats op zoek naar iemand die raad kon geven over hoe we de volgende stap in onze groei moesten aanpakken’, legt Rombouts uit. ‘Via via kwamen we zo bij Michel uit om eens te praten. Maar we hadden allebei redelijk snel door dat we samen verder moesten. Het is op alle vlakken een ideale match. Het geld is natuurlijk welkom, maar we zijn misschien nog blijer met de ervaring die Michel om de tafel brengt.’

Die is natuurlijk niet min. Akkermans bewees met achtereenvolgens FICS en Clear2Pay dat hij een technologisch platform globaal kan schalen. ‘Met Clear2Pay hadden we een betaaloplossing die voor eender welk bedrag, bij eender welke bank of met eender welke munteenheid kon worden ingezet. Romcore volgt eigenlijk een heel gelijkaardig principe. Het is onmiddellijk inzetbaar in een veelvoud aan sectoren. Met de ervaring die ik bij vorige projecten heb opgedaan, kan ik helpen om de technologie van Jorik te productiseren en te internationaliseren.’

Grote ronde

Akkermans mag dan goed verdiend hebben aan de verkoop van FICS en Clear2Pay, 10 miljoen euro op tafel leggen is geen eenvoudige beslissing. ‘Dat ik dit alleen doe, mag illustreren hoe groot mijn geloof is in Jorik en zijn team’, zegt Akkermans. ‘Maar het gaf ons ook de vrijheid om snel te schakelen. Als je met verschillende mensen om de tafel zit, moet iedereen akkoord gaan. Nu moest ik enkel naar mezelf kijken in de spiegel.’

Met het verse kapitaal wil Rombit fors aanwerven. Het team van 35 moet snel maal 3 of 4. En dan vooral met moeilijk te vinden profielen als ingenieurs en developers. Toch maken CEO Jorik Rombouts en investeerder Michel Akkermans zich geen zorgen. ‘Mensen willen werken waar enthousiasme heerst en waar ze een verschil kunnen maken. Dat kan hier beter dan in een groot bedrijf waar ze een nummer zijn.’

Rombouts belichaamt het enthousiasme bij Rombit. ‘Niets fijner dan tot ’s avond laat in team doorwerken tussen de pizzadozen (lacht). Zie je die 3D-printer daar? Die hebben onze ingenieurs zelf gebouwd, omdat ze snel iets wilden printen. Geweldig toch?’

Ook de grootte van het bedrag is pragmatisch, aldus Akkermans. ‘Je ziet vaak dat start-ups noodgedwongen kleine rondes doen, en daardoor eigenlijk bijna permanent met financiering bezig zijn in plaats van met de kern: hun product. De grootteorde van deze ronde geeft Rombit de luxe om zich op de essentie te concentreren.’

Rombouts weet goed wat die essentie is. Het geld zal enerzijds worden aangewend om de technologie beter te maken, en anderzijds om commercieel de internationale poorten open te beuken. ‘Vandaag werken we enkel met de grote industriële bedrijven in de Antwerpse Haven’, zegt Rombouts. ‘Maar zij zijn dan weer globaal aanwezig. We denken dus snel te kunnen uitbreiden naar andere havensteden als Hamburg, Houston, Rotterdam of Singapore. Onze focus ligt voorlopig echt op de havens. Door de aanwezigheid van industrie, natuurlijk. Maar ook omdat er in havensteden het soort creatieve en innovatieve DNA te vinden is dat we zoeken bij onze klanten.’

De klassieke industrie staat in ieder geval open voor nieuwe technologieën, onderstreept Rombouts. ‘We merken de jongste jaren een enorme belangstelling van industriële bedrijven voor technologie en innovatie. Kijk maar naar al die trips naar San Francisco die voor bedrijfsleiders worden georganiseerd. Iedereen wil een beetje Silicon Valley integreren in zijn bedrijf. En wij kunnen hen daarbij helpen.’

Wanneer Rombit waar juist voet aan grond moet hebben, ligt nog niet vast. ‘Als ondernemer heb ik één ding geleerd’, zegt Akkermans. ‘Als je God eens goed wil laten lachen, schrijf dan een businessplan (lacht). Technologie verandert razendsnel, het heeft gewoon geen zin om drie jaar vooruit te plannen. Het is voor ons nu kwestie om op het juiste moment de juiste deuren te openen.’

De slimme projecten van Rombit

Rombit doet aloude processen bij industriële bedrijven of in stedelijke administraties sneller en efficiënter verlopen. Door analoge voorwerpen of oudere IT-systemen op het web aan te sluiten en sensortechnologie toe te voegen, krijgt een bedrijf toegang tot realtime-informatie over bedrijfsprocessen. Met die info kan het zijn organisatie optimaliseren. Om dat wat tastbaar te maken, lichten we enkele projecten van de start-up uit.

BadgeControl

Als werfleider is het een hele uitdaging om het overzicht te bewaren over wie op welke werf werkt. BadgeControl lost dat probleem op door elke werf van een mobiele paal te voorzien, waarbij iedereen die de werf betreedt even moet ‘inchecken’. Met 4G-technologie wordt dat doorgeseind, waardoor werfleiders op elk moment kunnen opvolgen welke onderaannemers en werklui waar aan het werk zijn. Het systeem voorziet zelfs in automatische registratie bij de RSZ.

Techelec

Als schepen de haven binnenvaren, leggen ze aan op een plek waar ze voor stroom kunnen inpluggen in zogenaamde walkasten. Vroeger moest een haven permanent een team laten rondrijden om schepen aan te sluiten en om bij problemen afgesprongen differentiaalschakelaars manueel weer aan te zetten. Techelec automatiseert voortaan het hele proces. Door sensortechnologie toe te voegen aan de kasten, is het platform permanent op de hoogte van de status van alle kasten, en kan ze die zelfs van op afstand af- en aanschakelen. Schippers kunnen via een webapplicatie zien welke kasten vrij zijn en online hun verbruik raadplegen.

A Sign is een platform waarmee een stad parkeerverbodsbordjes kan beheren (die burgers en bedrijven aanvragen om tijdelijk parkeerverbod te laten instellen - bijvoorbeeld in het kader van een verhuis). De burger van zijn kant kan via de app ook een aanvraag tot parkeerverbod doen. ©rv

A Sign

Ooit parkeerverbodsborden moeten aanvragen, bijvoorbeeld voor een verhuizing? Dat heeft aardig wat administratieve voeten in de aarde. Mede door die rompslomp zijn in Antwerpen alleen al duizenden niet-reglementaire parkeerborden in omloop.

Om dat probleem aan te pakken creëerde Rombit voor de stad Antwerpen een ‘slim’ parkeerplatform. Burgers kunnen via een website de borden aanvragen, wat de administratieve last wegneemt. Tegelijk heeft de stad een overzicht van waar op een bepaald moment niet geparkeerd kan worden. Maar ook de borden zelf zijn geconnecteerd, waardoor de stadsdiensten bij plaatsing enkel een smartphone tegen het bord hoeven te houden, en de juiste info verschijnt.

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect