Brusselse start-up lanceert goedkope autonome onderwaterrobot

Een medewerker van uWare Robotics toont de onderwaterrobot ©Kristof Vadino

Zwermen van drones die in de lucht autonoom een opdracht uitvoeren, zijn al lang geen sciencefiction meer. De Fransman Christophe Chatillon wil met zijn Brusselse start-up uWare Robotics iets uitdagender doen: goedkope robots maken die onder water in zwermen aan het werk gaan. Hij kreeg er deze week de Innoviris Starters Award voor.

Chatillon is al sinds de jaren 90 een succesrijk internetondernemer. Eerst op het 'gewone' web, om dan op de trein van het mobiele internet te springen. Nadat hij bedrijven had verkocht aan het Franse Publicis en het Amerikaanse Microsoft vond hij het tijd voor een nieuwe uitdaging, dit keer 'iets met hardware'.

'Ik ben een gepassioneerd duiker en besloot het nuttige aan het aangename te koppelen door mij op onderzeese robotica te richten', aldus Chatillon. Hij kreeg donderdag alvast erkenning voor zijn project. Hij was een van de winnaars van de Innovative Starters Award van Innoviris, de Brusselse gewestelijke instelling voor onderzoek en innovatie. De prijs is goed voor 500.000 euro.

Intelligentie

©Kristof Vadino

'Ik heb er mij niet meteen op gestort', zegt de ondernemer. 'We zijn drie jaar geleden begonnen. Dat eerste jaar ben ik met mensen gaan praten, gaan polsen naar de behoeften bij ondernemingen. We werken er nu al twee jaar op. Het prototype is zo goed als voltooid.' De robot is 50 centimeter lang, 40 centimeter hoog, 40 centimeter breed en weegt 12 kilogram.

Een robot kan onder water geen gebruikmaken van gps voor positiebepaling. De communicatie gebeurt met akoestische signalen. Maar de hoeveelheid informatie die zo kan worden uitgewisseld, is beperkt. Waardoor zo'n robot voldoende intelligentie moet meekrijgen om in te schatten waar hij is en waar andere robotten zich bevinden.

Autonome elektrische robotten kunnen worden ingezet voor veel taken. Ze kunnen verontreiniging vaststellen of scheepsrompen en het onderwatergedeelte van windmolenparken inspecteren.

Innovative Starters Award

Innoviris, de Brusselse gewestelijke instelling voor onderzoek en innovatie, heeft voor de tiende keer de Innovative Starters Award uitgereikt. Naast uWare Robotics kregen Rockestate en Noosa de prijs, die telkens goed is voor 500.000 euro.

Rockestate helpt banken en verzekeraars bij de evaluatie van de woning van hun klant, in realtime en vanop afstand. Door kadaster, luchtfoto’s, LiDAR (een techniek voor het bepalen van afstanden) en artificiële intelligentie te combineren berekent Rockestate voor elk mogelijk gebouw een 3D-model, een waardebepaling en tal van andere eigenschappen.

Noosa is een specialist in maïsvezels en -garen voor de kledingsector. Kwaliteit, plantaardige oorsprong en biologische afbreekbaarheid zijn de rode draad in zijn verhaal, waarin ook de recyclage geïntegreerd wordt.

Chatillon bevond zich tijdens ons gesprek in Spanje. Daar praat hij met een groot ferrybedrijf dat zo'n autonome robot kan gebruiken. Het prototype levert beeldmateriaal van de romp. Met een vuile romp verbruikt een schip tot 10 procent meer brandstof, inspectie is dus belangrijk.

Computervisie

Het prototype is uitgerust met computervisie waarbij software wordt getraind met duizenden foto's om kabels, vissen, rotsen en andere objecten te herkennen. Het tuig kan zo onderzeese internetkabels spotten en beelden maken in hoge resolutie. Met puntenwolken wordt de situatie in 3D in beeld gebracht, fotogrammetrie heet die techniek. De beperkte zichtbaarheid in de Noordzee maakt extra training van de software nodig.

Nog zo'n cruciale technologie is SLAM, wat staat voor simultaneous localization and mapping. De robot maakt dan een kaart van de omgeving en probeert zichzelf en collega-robotten op die kaart te lokaliseren.

Zwermen

Voor een boot die 100 meter lang is, volstaat een enkele robot niet. De start-up kan nu drie robotten laten samenwerken, maar het moet mogelijk worden tientallen robotten gecoördineerd te laten werken. Daarbij moet veel informatie worden doorgestuurd. UWare zegt een werkend prototype te hebben dat opereert met li-fi (light fidelity), een draadloze verbinding op basis van leds die veel meer informatie aankan dan de traditionele akoestiek. De techniek maakt een internet der dingen onder water mogelijk.

Open source

Militairen en oliemaatschappijen maken nu al gebruik van autonome robots, maar die kosten 50.000 tot 100.000 euro. 'Geen prijzen die een milieuorganisatie of zelfs een aquacultuurbedrijf wil betalen.' Chatillon zegt dat zijn robot tussen 15.000 en de 20.000 euro zal kosten.

'Nu lachen sommige makers van dure onderwaterrobotten nog, ze beschouwen ons als clowns als we zeggen dat ze niet tegen die hoge prijzen kunnen blijven werken. Maar we zien wel over drie jaar. De prijzen zijn in vrije val.' De start-up gebruikt zowel voor de hard- als voor de software open source, bijvoorbeeld de Compute Module van de Britse Raspberry-stichting.

Investeerders

Chatillon financiert zijn project met eigen middelen, ontvangt betalingen van bedrijven die prototypes gebruiken en kreeg ook al eerder steun van Innoviris.

Zodra het bedrijf honderden robotten moet maken, zullen miljoenen euro's nodig zijn. 'In Europa, zeker voor onderzeese hardware, willen investeerders een volledig afgewerkt product zien en klanten', aldus de ondernemer. Over zes tot negen maanden staat uWare sterk genoeg om het gesprek met de investeerders aan te gaan. UWare heeft een team van zeven tot acht mensen. 'Over twee jaar kunnen we met 15 tot 20 zijn.'

'Wat we doen, is gecompliceerd. Er is zelfs een robot onder water ontploft. Ik zou een boek kunnen schrijven over wat we al hebben meegemaakt. Het is uitdagend, maar ook leuk', aldus Chatillon.

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud