Advertentie
interview start-ups

'Deelnemen is níét het belangrijkste'

©Dries Luyten

Het jonge ondernemersgeweld achter Sentiance, Sign2Pay en Beatswitch bewijst dat een technologiestart-up uitbouwen op eigen bodem wel mogelijk is: ‘Fuck Belgium is te gemakkelijk gezegd.’

Het was een topweek voor de Vlaamse start-upscene. In Silicon Valley, het walhalla voor techondernemers, haalde de jonge internetondernemer Davy Kestens met zijn start-up Sparkcentral 10 miljoen euro op bij Amerikaanse investeerders. De start-ups Datacamp (Leuven, online learning) en Cubigo (Diepenbeek, online zorgplatform) kregen dan weer een voet tussen de deur in de VS.

Ook dichter bij huis lieten drie Vlaamse technologiestart-ups van zich spreken. Beatswitch, de start-up van de prille twintigers Gertjan De Wilde en Thomas van Orshaegen, sloot een deal met het festival Tomorrowland en haalde driekwart miljoen euro op. Ook Sign2Pay, de mobiele betaaloplossing van Antwerpenaar Nicolas Mertens, en Sentiance van Filip Maertens haalden vers kapitaal op. Toeval of is de Vlaamse start-upscene volwassen aan het worden?

Nicolas Mertens: ‘Als je vergelijkt met vijf jaar geleden wel. Toen overwogen we om naar Parijs of Amsterdam te verhuizen, omdat er hier niks bewoog. Accelerators als Idealabs bewijzen dat er nu een ecosysteem voor start-ups bestaat in Vlaanderen. Terzelfdertijd moeten we nog harder gaan. Niet kunnen programmeren is de ongeletterdheid van deze tijd. In Nederland zie je grote billboards langs de weg waarop staat: ‘Developers gezocht’, met de catchy slogan ‘Eat. Sleap. Code. Repeat’. Op dat vlak staan we nog altijd op achterstand in België.’

Clear2Pay, Filip Balcaen en Marc Coucke zijn succesverhalen, maar die worden dan scheef bekeken. Dat begrijp ik niet.
Filip Maertens

Voor de generatie van 30’ers was ondernemen nooit een optie. Voor u wel, Gertjan?
Gertjan De Wilde: ‘Wij zijn recht van de schoolbanken een accelerator binnengerold. Voor mij was het vanzelfsprekend dat er nog een andere optie is dan bij een bedrijf te gaan werken en dat je als ondernemer gerust met je eigen idee aan de slag kan.’

Mertens: ‘De generatie na hem, die nu van de schoolbanken komt, zal dat nog meer hebben. Al zijn vrienden zien ook die artikels op Facebook dat je het als ondernemer kan maken, hier en in Silicon Valley.

De Wilde: ‘Er zijn nu rolmodellen. Tien jaar geleden was Facebook ook een start-up. Dergelijke bedrijven doen dromen dat wij het ook kunnen waarmaken. De technologie evolueert razendsnel. En ze laat toe om direct een globale business te gaan runnen. We doen nu festivals in Nieuw-Zeeland, Thailand,… Tien jaar geleden was de wereld nog niet zo geconnecteerd als vandaag.’

Zit het ondernemen in de genen?

De Wilde: ‘Nee! Mijn ouders zijn ondernemers-avers. Het heeft me een paar jaar gekost eer ik hen kon overtuigen dat ik mijn eigen ding wou doen. Ik was gestopt met school en zat nachten aan een stuk te programmeren op mijn slaapkamer. ‘Zou je geen job zoeken? Je gaat nooit aan werk geraken.’ Vandaag zijn ze apetrots.’

Filip Maertens: ‘Mijn eerste stappen als ondernemer waren als student aan de KU Leuven. Ook mijn ouders zagen dat aanvankelijk niet zitten. Ocharme, die jongen heeft geen werk, dacht men vroeger over ondernemers, alsof die gelijk stonden aan economische paria’s.’

Accelerator?

Accelerators als Telenet Idealabs in Antwerpen zijn coworkingplaatsen waar jonge start-ups aan de slag kunnen en begeleid worden in hun traject. Ze krijgen bijstand op financieel en juridisch vlak en er is een bedrijfspsycholoog voorhanden die de jonge honden kan ondersteunen.

‘We zijn niet op zoek naar ideeën, maar naar mensen met talent’, legt Cedric Deweeck van Idealabs uit. ‘Dat is moeilijk te vinden. Ondernemen vergt veel van mensen. Soms moeten we hen echt naar hier lokken en overtuigen. Het begint met een koffie of een event, en van het ene kan het andere komen.’

Dat gezegd zijnde is Idealabs vandaag een groot succes.‘Toen we 2,5 jaar geleden begonnen, kregen we na onze ‘open call’ 70 starters over de vloer. Dit jaar hebben we er 450 binnengekregen.’

Botsen jullie nog vaak met gevestigde structuren en opvattingen?
De Wilde: ‘We zijn geen traditioneel bedrijf. We zijn een start-up van jonge gasten met grote ambities. En we verwachten van onze mensen dat ze in het weekend eens tot twee uur ’s nachts doorwerken. Voor de mensen in ons team is dat geen probleem, omdat ze geloven in ons verhaal en ze er allemaal bij te winnen hebben als we slagen. Die mensen zijn heel moeilijk te vinden in België.’

Maertens: ‘We bouwen aan de technologie van morgen. Voor ons is het heel moeilijk om mensen te vinden met voldoende verbeeldingskracht. Ik herinner me levendig de verhitte debatten met onze programmeurs toen we begonnen. Vlaamse ingenieurs kennen hun vak heel goed, maar ze hebben vaak gebrek aan ambitie en verbeelding. Je moet dat er bijna in stampen. Doe maar normaal, is hier nogal vaak de teneur. Maar daarmee kom je niet ver.’

De Wilde: ‘Daar moeten we in België toch voor oppassen. De lat moet veel hoger voor iedereen, ook in het onderwijs. Deelnemen is niet het belangrijkste!’

Mertens: ‘Laat ik dan ’s een stoute vraag stellen. Moet je als ondernemer dan verhuizen of proberen hervormen?

Ja?
Alledrie in koor: ‘Hervormen!’

Verhuizen is toch makkelijker?
Maertens: ‘Ik denk dat er meer sociale merite schuilt in het hervormen. Ja, verhuizen naar Silicon Valley is cool. Maar als je wegtrekt, moet je verhuizen waar je klanten zitten. En dat is niet noodzakelijk in Silicon Valley. Verder vind ik dat je toch een soort maatschappelijke verantwoordelijkheid hebt als ondernemer. ‘Fuck Belgium’, is snel gezegd. Wij willen aantonen dat het toch anders en beter kan. Het is hier ook goedkoper in vergelijking met Silicon Valley (lacht).’

De deur openzetten voor investeerders betekent ook controle opgeven. Blijven jullie daarom in België? Zijn de investeerders hier minder inhalig?
De Wilde: ‘Nee, de spelregels zijn overal dezelfde. Een investeerder steekt geld in een bedrijf en wil dus ook controle. En hij doet niet aan liefdadigheid maar wil geld verdienen. Maar aan het einde van de rit verkies ik een belang van 10 procent in een bedrijf dat 100 miljoen waard is, dan 100 procent van een bedrijf van 200.000 euro.’

Mertens: ‘Als oprichter moet je op drie borden schaken. Je moet een product ontwikkelen, een bedrijf leiden en de controle bewaren. In het laatste spel moet je de regels nog leren, terwijl je aan het spelen bent en terwijl je opponent al de regels als zijn broekzak kent. Niet altijd even gemakkelijk. Het is kras om te zeggen, maar een accelerator als Idealabs kan ervoor zorgen dat je je eerste start-up niet hoeft te vergokken als leergeld.’

Bij u, Filip, hebben twee van uw aandeelhouders het roer overgenomen als CEO en hoofd technologie.
Maertens: ‘Je moet goed weten wat je zelf graag doet, want wat je graag doet, doe je goed. Ik was de enige stichter, en dan komt er veel op je af: van toiletpapier vervangen over programmeren tot marketing. Dat is niet houdbaar op de lange duur. Er is een verschil tussen een bedrijf bouwen en een product. Ik maak liever het product.’

Voor bedrijven als die van jullie is winst maken nog verre toekomst.
Mertens: ‘Het moment dat je winst maakt, is het moment dat je niet creatief genoeg meer bent om te investeren. Een bedrijf als Amazon heeft pas enkele jaren geleden per ongeluk winst gemaakt omdat ze vergeten waren om kosten te maken. Ik heb geen plan om winst te maken, wel om nieuwe markten te betreden.’

Maertens: ‘Een bedrijf als het onze is heel erg afhankelijk van data. Het spreekt voor zich dat je die data eerst moet kunnen verzamelen, voor je ze kan monetiseren. Maar het is zeker de bedoeling om een winstgevende business uit te bouwen, een van de redenen waarom we een nieuw managemenet hebben aangetrokken. We’re in it for the money.’

Denken jullie al aan een exit?
Mertens: ‘Een exit? Ik heb liever dat wij Belgen eens wat Amerikaanse bedrijven zouden beginnen kopen, in plaats van omgekeerd.’

Maertens: ‘We hebben in België haast geen exitcultuur. Clear2Pay, Filip Balcaen en Marc Coucke zijn toch succesverhalen, maar die worden dan scheef bekeken. Dat begrijp ik niet.’

Ik zou graag meerwaardebelasting betalen als ik tegelijkertijd minder belast wordt terwijl ik aan het ‘knoeften’ ben.
Nicolas Mertens
CEO Sign2Pay

Willen jullie dan meerwaardebelasting betalen als jullie straks voor veel geld verkopen?
Mertens: (Op dreef) ‘De reden dat Belgen hun bedrijf te vroeg verkopen is omdat er geen meerwaardebelasting is. Laat me dat uitleggen. Als je in België je bedrijf verkoopt voor 10 miljoen, kan je gaan rentenieren in Knokke. Een Amerikaan zal nog even aan de weg timmeren, omdat hij belast wordt. Mijn punt: ik zou graag meerwaardebelasting betalen als ik tegelijkertijd minder belast wordt terwijl ik aan het ‘knoeften’ ben. En dan krijg je coolere bedrijfsverhalen (hilariteit).’

Waarom zitten hier enkel mannen?
De Wilde: ‘Dat is een probleem. Het is onze ambitie om dit jaar onze eerste vrouw aan te nemen. In public relations of marketing. Het moet gewoon sexyer worden voor vrouwen om te ondernemen in de technologische sector.’

Het is ook wel een machowereldje vol zelfverzekerde mannen. Hier lijkt geen ruimte voor twijfel, voor falen?
Maertens: ‘Als je geen kritische vragen en twijfels hebt bij wat je doet, ben je volgens mij een cowboy.’

De Wilde: ‘Dan ben ik toch meer een cowboy! Met falen houden wij geen rekening. We hebben geen plan B voor als het mis gaat.’

Gertjan De Wilde

24 jaar. Samen met Thomas van Orshaegen (25) stichter van Beatswitch.

Ontwikkelden een planningssysteem voor muziekfestivals, dat weldra uitgerold zal worden naar de eventsector.

Draaien een omzet boven 50.000 euro en hopen in 2016 winstgevend te zijn.

Haalden deze week 750.000 euro op bij Volta Ventures en innovatiefonds IWT en tekenden het internationale dancefestival Tomorrowland als klant.

Filip Maertens

36 jaar.

Stichter van Sentiance (voorheen Argus Labs)

Ontwikkelt zelflerende software voor mobiele toestellen. Sentiance telt 14 werknemers, tegen eind dit jaar moeten dat er 25 zijn.

Haalde deze week 1,7 miljoen euro op bij Qbic, Volta Ventures en business angels Michel Akkermans (Clear2Pay) en Will Margiloff (Ignition One) en gaf het roer als CEO door aan investeerder van het eerste uur Toon Vanparys. Maertens zal voortaan focussen op productontwikkeling.

Nicolas Mertens

28 jaar.

Stichter van Sign2Pay, zijn tweede start-up.

Ontwikkelde een betaaloplossing voor mobile commerce. Een handtekening op een mobiel scherm wordt via biometrische authenticatie een uniek paswoord voor betalingen.

Sign2Pay telt vier vaste werknemers.

Haalde deze week 605.000 euro op bij twee Nederlandse investeerders.

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud