'Europa kan AI-kloof met VS en China nog dichten'

Dit verkeersgeleidingscentrum in de Chinese stad Hangzhou maakt gebruik van artificiële intelligentie. China is in zijn eentje goed voor de helft van de investeringen in AI-research. ©REUTERS

Verschillende wetenschappers slaan de handen ineen om Europa te laten meedraaien in de artificiële intelligentie-wedloop met de VS en China. 'Als we nu investeren, dan valt de kloof nog te dichten.'

In een open brief stellen Europese wetenschappers Ellis voor, het European Lab for Learning and Intelligent Systems. Het consortium van zes instituten roept overheden op om 600 miljoen euro te investeren in de oprichting van een nieuw lab voor kunstmatige intelligentie. Op deze manier hopen de wetenschappers de kloof tussen Europa enerzijds en de Verenigde Staten en China anderzijds te dichten en de braindrain naar die landen tegen te houden. 

De open brief werd getekend door wetenschappers uit het Verenigd Koninkrijk, Duitsland, Frankrijk, Zwitserland, Israël en Nederland. Concreet zou het gaan om enkele grote kenniscentra in de deelnemende landen waar computeringenieurs, wiskundigen en andere wetenschappers samenwerken om het Europese vasteland terug op koers te krijgen.

Volgens Max Welling, een van de initiatiefnemers van Ellis en hoogleraar 'machine learning' aan de universiteit van Amsterdam, is het nog niet te laat. 'Europa heeft een stevige achterstand in investeringen en het talent vloeit weg naar Noord-Amerika. Maar als we nu gaan investeren, dan valt deze kloof nog zeker te dichten.'

Salaris met zes cijfers

De timing van dit initiatief is niet toevallig: woensdag lanceert de Europese Commissie een nieuw investeringsprogramma voor artificiële intelligentie (AI). Door deze oproep een dag op voorhand te lanceren, wilt Ellis duidelijk maken dat Europa nu een tandje moet bijsteken. Als dat niet gebeurt, dan bestaat de kans dat de weinige hotspots die nu bestaan voor machine learning en beeld- en spraakherkenning gaan verhuizen naar de concurrerende landen.

De topwetenschappers die nu nog actief zijn in Europa worden volgens de initiatiefnemers voortdurend geheadhunt door Amerikaanse bedrijven en verleid door een salaris met zes cijfers. Opdat het felbegeerde Europese talent toch hier blijft, wijst Welling op het belang van het Europees denken: 'door samen te werken krijgen we meer voor elkaar en kunnen we dit netwerk aantrekkelijk maken voor talent.'

China regeert

De kloof tussen de verschillende spelers is duidelijk. Iets minder dan de helft van de totale externe financiering naar start-ups actief in kunstmatige intelligentie gebeurt door China, de Verenigde Staten volgen met 38 procent. De overige landen investeren slechts dertien procent, schrijft Het Financieele Dagblad. Zowel China als de VS investeren op een constante basis veel geld in de sector waardoor die sterk groeit. Dit succes trekt talentvolle wetenschappers van over de hele wereld aan.

De voordelen van samenwerken zijn groot. Denk maar aan gedeelde infrastructuur en de uitwisselingen tussen wetenschappers en studenten
Max Welling
Hoogleraar 'machine learning' (Universiteit Amsterdam)

Het is niet de eerste keer dat er een oproep wordt gedaan om te investeren in kunstmatige intelligentie in Europa. Recent riep Luc Steels, de Belgische pionier van artificiële intelligentie, in deze krant nog op tot dringende actie als Vlaanderen nog wil meedraaien in de wereld van AI. Ook de Franse president Macron erkent het cruciale belang van artificiële intelligentie voor de economie van morgen: hij maakte eind maart bekend jaarlijks 300 miljoen euro te zullen investeren in onderzoeksprojecten en nieuwe R&D-hubs in Frankrijk.

Volgens Welling hoeft het geen probleem te zijn dat individuele landen initiatief nemen. 'Alles draait om samenwerken. Een deel van het budget dat Macron vrijmaakt voor AI zou gebruikt kunnen worden om Ellis te starten', zegt Welling. 'De voordelen van samenwerken zijn groot. Denk maar aan gedeelde infrastructuur en de uitwisselingen tussen wetenschappers en studenten.'

Wat met België?

We missen een beetje de Amerikaanse mindset. Daar hebben ze een cultuur van startups en van risico nemen
Ann Nowé
Hoofd van het Artificial Intelligence Lab (VUB)

Wetenschappers uit onze buurlanden Duitsland, Frankrijk en Nederland hebben allemaal hun handtekening gezet onder de oproep, maar België wordt niet vernoemd. 'Waarschijnlijk gaat het om een onderlinge afspraak naar aanleiding van een EU project, maar voor ons land is het zeker interessant om mee op de kar te springen', zegt Ann Nowé, professor en hoofd van het AI Lab van de Vrije Universiteit Brussel.

'België heeft heel wat potentieel en een lange traditie in onderzoek. Meer middelen voor artificiële intelligentie zijn zeker nodig.' Maar ook de Belgische industrie moet nog groeien volgens haar. 'We missen een beetje de Amerikaanse mindset. Daar hebben ze een cultuur van startups en van risico nemen.'

Net zoals Steels vindt ook Nowé dat er meer aandacht moet gaan naar de opleiding van jongeren in kunstmatige intelligentie: 'te weinig jongeren kiezen momenteel nog voor wetenschappen. En als je in België wilt specialiseren in AI, dan moet je al computerwetenschappen studeren of een extra master volgen terwijl ze in Nederland bijvoorbeeld bacheloropleidingen in AI hebben.' Zeker nu de industrie meer en meer interesse toont in AI, is het belangrijk dat er hierop ingezet wordt.

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Partner content