reportage

Huawei: Welkom in Europa, verguisd in de VS

Huawei is bezig aan een nooit geziene opmars. Maar de Chinese smartphonetrots loopt tegen een Amerikaanse muur. ©REUTERS

De Chinese smartphonetrots Huawei kende een woelig jaarbegin. Europa zet de deur wagenwijd open voor de Chinezen, maar de Verenigde Staten gooien die hard dicht. Bespionieren de Chinezen ons via Huawei? Dat er geen sluitend antwoord is, is de gedroomde munitie voor de VS.

Tot vijfduizend keer een plug in de toegangspoort van de koptelefoon van een smartphone duwen. Ettelijke keren op de knop aan de zijkant van het toestel duwen. Of het kleinood een keer of twintig van op een meter hoogte op de grond laten vallen. In Huawei’s testlab, op een uurtje rijden van Beijing, controleren verscheidene machines de smartphones van het Chinese merk op hun weerbaarheid. Dit is het hart van Huawei’s kwaliteitscontrole.

De Amerikaanse autoriteiten raden de aankoop van Huawei-smartphones af. Het is een schril contrast met Europa, waar Huawei op korte tijd erg sterk... ©Bloomberg

Het Chinese hardwarebedrijf schuift dit beeld graag van zichzelf naar voren. Zoals het tot in den treure zal herhalen dat het tien procent van haar jaaromzet (vorig jaar 92,5 miljard dollar) in onderzoek naar nieuwe technologie investeert. Tegenover een groep van veertig uitgenodigde Europese journalisten, en te midden van een ongeziene modderoorlog met de Verenigde Staten, doet het dat ferventer dan ooit tevoren.

De ontvangst van Huawei in Europa en de Verenigde Staten kon dit voorjaar niet sterker van elkaar verschillen. Vorige week rondde telecomoperator Proximus samen met Huawei een test rond 5G, het supersnelle mobiel internet, met succes af. Ook de pas gelanceerde P20-smartphone is in trek in ons land. De cijfers over de voorverkoop maken gewag van een verdrievoudiging tegenover de cijfers van de P10 vorig jaar, zo claimde Huawei deze week.

Torpedo

Maar waar Europa de deur wagenwijd open zet voor de Chinese speler, slaan ze die in de Verenigde Staten hard dicht. De lancering van de Mate 10 Pro op CES, ’s werelds grootste technologiebeurs in Las Vegas, ging in januari compleet de mist in. Telecomoperatoren zoals AT&T, in de VS een cruciale schakel bij de aankoop van een smartphone, haakten onder politieke druk op het laatste moment af voor de distributie ervan.

©Bloomberg

Koop niets van Huawei, zo vuurden de verzamelde inlichtingendiensten in februari voor het Congres een nieuwe torpedo af. ‘We zijn erg bezorgd over de risico’s als een bedrijf, dat verbonden is met een buitenlandse overheid en onze waarden niet deelt, marktaandeel verovert’, zei FBI-directeur Christopher Wray. Lees: de Verenigde Staten zijn bang dat een Chinese speler al te zeer poot aan grond krijgt, en gaat spioneren of afluisteren via de smartphones.

Nulpunt

De kwestie ligt gevoelig op Huawei’s hoofdkantoor, een campus met 30.000 werknemers in miljoenenstad Shenzhen. In een interviewsessie met de Europese journalisten bezigt Kevin Ho, baas van de smartphonetak, vlot het Engels. Tot de logische vraag valt wat er nu zo verschillend is aan Europa en de VS. Ho switcht naar zijn eigen taal en schakelt een tolk in. ‘Vanwege de verwoording’, verontschuldigt hij. Het zal niet de enige keer zijn dat het Amerikaans hangijzer het zorgvuldig geregisseerde bezoek doorkruist. .

Huawei blijft een niet-beursgenoteerd bedrijf in een communistisch land, waardoor een en ander simpelweg niet te controleren valt.

De Amerikaanse blokkade is logischerwijs een heikel thema. Het stuit de hardwaretijger in een zelden geziene opmars. Het bedrijf, dat aanvankelijk enkel netwerkapparatuur produceerde, begon pas in 2011 eigen smartphones te bouwen. Op zeven jaar tijd werd het een te duchten rivaal voor marktleiders Samsung en Apple. Huawei verkocht in 2017 153 miljoen smartphones. Dat is volgens marktonderzoeker Gartner goed voor 9,8 procent marktaandeel.

Huawei heeft zo Apple (14 procent) binnen schot. Samsung behoudt vlot de koppositie (20,9 procent). Maar een echte inhaalbeweging op Apple lijkt niet aan de orde zolang Huawei geen poot aan grond krijgt in de cruciale Amerikaanse markt. De smartphones van de Chinezen zijn er wel te koop via online verkoopkanalen, maar het marktaandeel benadert er het nulpunt.

Argwaan

De argwaan tegenover Huawei voelt in ons land vreemd aan. De aanwezigheid van de Chinezen is al lang geen issue meer. Zo vertrouwt Proximus voor onder meer antennes op de Huawei-technologie. In 2017 verlengde het dat contract voor een upgrade van het netwerk. Daar kwam, behalve van Huawei’s rivaal Ericsson, geen gemor op.

Ook voor de consument is Huawei een valabele optie. Het merk is met 15 à 20 procent marktaandeel de nummer drie op de markt. Als klap op de vuurpijl sturen de Chinezen vanuit Leuven hun Europese onderzoeksactiviteiten aan. De Leuvense onderzoekshub bouwt, samen met imec, aan chiptechnologie voor de smartphones. Ze zou mee aan de basis liggen van de prestigieuze Kirin 970, een chip die artificiële intelligentie binnen de smartphone in goede banen moet leiden.

©Bloomberg

Huawei dringt zo diep door in onze samenleving. Is dat wel gezond? Wat als de Amerikanen gelijk hebben? Ho countert, in het Chinees. ‘We respecteren wereldwijd alle bezorgdheden van lokale overheden.’ Huawei benadrukt in zijn bredere reactie graag dat het vertrouwen krijgt van operatoren en klanten in 170 landen. ‘In de afgelopen dertig jaar ondervond geen enkele operator een veiligheidsprobleem met onze uitrusting’, aldus Jurgen Thysmans, woordvoerder voor België. ‘Ook de Amerikaanse operatoren niet.’

Mystiek

Maar Huawei blijft een privébedrijf in een communistisch land, waardoor een en ander simpelweg niet te controleren valt. Bespioneert de Chinese overheid ons via smartphone of antennes? Er zal nooit een sluitend antwoord zijn. De inspiratiebron voor de afluistertheorieën ligt bij oprichter van Ren Zhengfei. Als oud-officier van het Chinese leger stampte hij in 1987 het bedrijf met omgerekend 3.500 dollar aan startkapitaal uit de grond in wat toen nog het vissersdorp Shenzhen was.

Die link met het regime raakt Huawei maar moeilijk kwijt. ‘Geen enkele overheidsinstantie heeft ooit geprobeerd tussen te komen in onze activiteiten of beslissingen’, is de repliek. Maar het helpt niet dat Huawei, als bijna enige smartphonereus, niet-beursgenoteerd is. Zhengfei bezit een procent van de aandelen, de rest is verdeeld over de werknemers. Het bedrijf heeft ook geen vaste CEO, maar een roterend management. Zo blijft er een sluier van mystiek over Huawei hangen.

Bovendien heeft Huawei wel op veel andere vlakken te luisteren naar de insignes van de Chinese overheid. Door een partijcongres moest de groep met veertig Europese journalisten plots een dag vroeger het land uit. Een wandeling over het Tienanmenplein zat er niet in. En om überhaupt het land in te kunnen, moesten we vooraf vingerafdrukken deponeren op het Chinese consulaat in Brussel. De link met het Chinese regime blijft daardoor als een wolk boven Huawei hangen. Daar kan geen zorgvuldig geregisseerd beeld van nauwgezette kwaliteitscontrole tegenop.

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud