interview

Robot plukt beter aardbeien dan mens

Het Leuvense Octinion ontwikkelde een plukrobot voor aardbeien.

Het Leuvense technologiebedrijf Octinion heeft een plukrobot ontwikkeld voor aardbeien. Hij zal het tekort aan menselijke plukkers opvangen.

In Hoogstraten start morgen het derde internationale aardbeiencongres. De plukrobot van het Leuvense Octinion wordt er ongetwijfeld een van dé gespreksonderwerpen onder de 300 bezoekers uit Europa, de VS en Azië.

Het acht jaar oude technologiebedrijf werkte drie jaar aan de robot. Het resultaat is een zelfrijdend karretje met een zacht rubberen 3D-geprinte arm. Drie camera's lokaliseren de aardbei, waarna de robotarm enkel de rijpe aardbeien plukt en in het plastic bakje legt bestemd voor de verkoop - met het kroontje naar beneden zodat de rode vrucht zichtbaar is en niet het groen.

Deze Leuvense robot plukt aardbeien.

Uniek is dat de robotarm de menselijke beweging nabootst - 90 graden draaien om met minimale kracht te plukken -, waardoor het steeltje aan de plant blijft hangen. Daarmee doet de Belgische uitvinding beter dan een Japanse variant die wel het steeltje meetrekt - wat in het bakje andere aardbeien kan beschadigen. De robot plukt om de drie seconden een aardbei, even snel als een mens.

Niet alleen plukt de robot even snel als een mens, de aardbei wordt ook minder beschadigd. Tom Coen, CEO van Octinion: 'Nu zie je vaak duimafdrukken op aardbeien die twee dagen in de koelkast hebben gestaan. Onze robot laat die afdrukken niet achter.'

Tom Coen, co-oprichter en CEO van het Leuvense Octinion.

Plukt de robot beter dan de mens?

Coen: 'Het grote voordeel is natuurlijk de flexibiliteit, de robot kan ook 's nachts werken. En hij herkent beter ziektes die op de vrucht zitten. En hij kan voorspellen na hoeveel dagen de niet-rijpe aardbeien plukklaar zullen zijn.'

Luidt de robot het einde van de menselijke plukker in?

Coen: 'Op termijn mogelijk wel. Maar deze ontwikkeling is noodzakelijk omdat er vandaag te weinig plukkers worden gevonden. Dat is het geval in België en ook in het VK, waar de brexit de instroom van migranten tegenhoudt.'

'Daarnaast is er de evolutie naar 'vertical farming' of stellingteelt van groenten en fruit in geklimatiseerde pakhuizen. Tussen hoge stellingen kan een menselijke plukker nog weinig betekenen en is er dus nood aan dergelijke technologie.'

Hoe gaat u de robot commercialiseren?

Coen: 'Voor kleine telers denken we aan leasing. Dat zal de boeren over hun aversie voor technnologie krijgen. Bij grotere bedrijven is een verkoop mogelijk, aangevuld met onderhoudsdiensten. De robot zal 100.000 tot 150.000 euro kosten, het equivalent van andere landbouwmachines als een maaidorser of balenpers.

De robotarm staat om een zelfrijdend karretje.

Helpt de robot de boer zijn plukkosten drukken?

Coen: 'De robot kan de pure plukkost van een mens van 1 à 2 cent per aardbei evenaren. En de andere kosten zoals rekrutering, opleiding en management van het personeel vallen bij de robot weg.'

'Eigenlijk is de kostenbesparing niet het belangrijkste. Met telers die puur naar de kostenbesparingen kijken, gaan we niet in zee. In de VS en Peru (bosbesssen) gaven bedrijven aan dat ze, ook als de robot tien procent meer kost dan de menselijke arbeid,  geïnteresseerd zijn. Zij willen vooral de arbeid vervangen, omdat ze vandaag al moeilijk plukkers vinden.'

'Bovendien stijgt het minimumloon in de VS de komende jaren met de helft. Daardoor zien telers, met een pure plukkost die in de grootste bedrijven oploopt tot 600 miljoen dollar, hun kosten met honderden miljoenen stijgen.'

Maakt dit aardbeien op termijn goedkoper?

Coen: 'Veel hangt af van de schaal van de robotisering. We verwachten vooral dat hiermee zal vermeden worden dat de aardbeiprijs stijgt, eerder dan dat hij zal dalen.'

Wanneer eten we aardbeien die door deze robot geplukt zijn?

Coen: 'De komende maanden gaan we verder testen om de snelheid en robuustheid nog te verbeteren. Vanaf maart plannen we pilootprojecten bij telers in Hoogstraten, Leuven, het VK en Portugal. Eind 2018 verwacht ik 'onze' aardbeien voor het eerst in de winkel.'

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect