Advertentie

Sony zoekt naar zijn creatieve roots

©REUTERS

Sony is al heel lang geen icoon meer van technologische innovatie, maar dat is ooit anders geweest. En als het aan topman Kaz Hirai ligt, moet het Japanse merk opnieuw aanknopen met de creatieve traditie die ons de Walkman en de Playstation heeft opgeleverd.

Een slim horloge van e-papier. Hadden we deze woorden twee jaar geleden neergeschreven, dan had u ons vast verdacht van het gebruik van verboden substanties. Toch is dit wel degelijk een van de nieuwe producten waar ze bij het Japanse Sony op aan het werken zijn, zo vernam Bloomberg van mensen die van de plannen op de hoogte zijn.

Dat Sony aan zo’n gedurfd product aan het werken is, zegt veel over de focus op innovatie die het Japanse concern sinds enkele jaren aan de dag legt. Het Japanse concern is, onder leiding van de Japans-Amerikaanse CEO Kazuo Hirai, al een tijdje bezig met een ‘soul search’. Hirai wil dat zijn bedrijf opnieuw aanknoopt met de waarden en de cultuur die het bedrijf in de vorige eeuw een toonbeeld van innovatie maakten, met iconische producten als de eerste draagbare tv (1959), de Trinitron-kleurentelevisie (1968), de Walkman-muziekspeler (1979), de Handycam-handvideocamera (1985) en de nog steeds populaire gameconsole Playstation (1994).

Een Sony 'Playstation' ©rv

Sony raakte die traditie de afgelopen twee decennia langzaam maar zeker kwijt. Het bedrijf moest in belangrijke innovaties, zoals digitale muziekspelers en later ook smartphones, het leiderschap laten aan nieuwkomers zoals Apple en Samsung. De creatieve en innovatieve cultuur ging verloren in opeenvolgende herstructureringen en de niet aflatende focus op kostencontrole.

Hirai probeerde de voorbije maanden het tij te keren door de meer dan 100.000 werknemers persoonlijk te gaan toespreken, door het licht op groen te zetten voor wat meer gedurfde productinnovaties, en door een nieuwe creatieve afdeling op te richten waarvan hij zelf de leiding nam. Het flexibele horloge moet een van de eerste concrete resultaten worden. Het grootste risico dat Hirai neemt, is dat die inspanningen niet snel genoeg hun vruchten afwerpen, en dat andere activiteiten, zoals de productie van tv’s, intussen de verliezen blijven opstapelen.

Een Sony 'Handycam' ©rv

De nieuwe innovatieafdeling heeft ook tot taak de ontwikkeling van nieuwe producten en diensten in de hele Sony-groep te faciliteren. Zo ontwierp ze een soort bouwdoos die letterlijk een aantal ‘bouwstenen’ bevat, zoals sensoren, camera’s en bedieningstoetsen, die programmeerbaar zijn en draadloos verbonden kunnen worden. Op die manier kunnen ook mensen zonder veel technische kennis prototypes ontwikkelen van nieuwe toepassingen.

Hirai creëerde ook een programma dat elke Sony-werknemer de kans geeft een goed idee voor te stellen en er intern durfkapitaal voor aan te trekken. Wie geselecteerd wordt, krijgt een half jaar om zijn idee verder uit te werken en een businessplan op te stellen. Dat kan leiden tot de integratie in een bestaande afdeling of tot de oprichting van een nieuw bedrijf. Bij de eerste selectieronde in juni kwamen 187 kandidaten opdagen, van wie 80 met hun idee mochten doorgaan.

Een smartwatch van e-papier

Volgens de plannen die via Bloomberg zijn uitgelekt, zou Sony volgend jaar een smartwatch willen uitbrengen die gemaakt is van een nieuwsoortig materiaal dat vergelijkbaar is met e-papier, een zeer dun en flexibel beeldscherm. Op die manier kan het hele horloge – zowel de voorkant als het bandje - als beeldscherm gebruikt worden. Ook zou de technologie toelaten om het uitzicht en de kleur van het toestel aan te passen.

Het ‘e-papierhorloge’ zou niet zozeer bedoeld zijn als een product dat moet concurreren met bestaande smartwatches en met de nog te lanceren Apple Watch. Het zou Sony in de eerste plaats te doen zijn om het design, en niet zozeer om de functionaliteit, klinkt het.

E-paper

Dat is slim bekeken van Sony, want volgens analisten is het weinig elegante design van klassieke smartwatches één van de factoren die een doorbraak van deze nieuwe productcategorie tegenhouden. ‘De meeste consumenten zullen maximaal één toestel rond hun pols willen dragen. Dat betekent dat je al een heel knap en onderscheidend product moet hebben om in aanmerking te komen voor een aankoop’, zei CEO Kaz Hirai daarover in een gesprek met De Tijd, ruim een jaar geleden.

Uit een enquête door het Nomura Research Institute kwam het lelijke design van ‘wearables’ naar voren als het op twee na grootste bezwaar om zo’n toestel te kopen. De grootste bezwaren waren de prijs en het gewicht van de toestelletjes, maar dat zijn obstakels die door de verdere miniaturisering sowieso zullen verdwijnen.

Virtuele realiteit

Het horloge van e-papier zal niet de enige innovatie zijn die we de komende maanden van Sony mogen verwachten. Het bedrijf werkt onder meer aan een eigen virtuele-realiteitsbril onder de codenaam ‘Morpheus’. Op de laatste edities van de technologiebeurzen CES en Ifa pakte Sony ook uit met een discrete projectietechnologie die het mogelijk maakt om bijna elk oppervlakte om te vormen tot een beeldscherm. Deze ‘Life Space UX’-technologie is nog peperduur, maar zou op lange termijn de klassieke televisie kunnen vervangen.

De ‘Life Space UX’-technologie zou op lange termijn de klassieke televisie kunnen vervangen.
Wim De Preter
Journalist De Tijd

De nieuwe wind bij Sony wordt echter nog niet weerspiegeld in de financiële resultaten, die meer en meer de achilleshiel vormen van de hervormingen van Hirai. Voor het huidige boekjaar gaat het concern uit van een verlies van 230 miljard yen, vier keer meer dan aanvankelijk was voorspeld. Hirai zag zich zelfs verplicht het dividend te schrappen, voor de allereerste keer sinds de groep in 1958 op de beurs van Tokio noteert.

Ondanks al die onheilsberichten krijgt de topman van de aandeelhouders nog het voordeel van de twijfel, en anticipeert de beurskoers al op een terugkeer naar betere tijden. Voor Sony en Hirai wordt 2015 dan ook niet alleen een jaar van innovatie, maar ook het jaar van de waarheid.

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud