Ruimtesonde raast naar uithoek van het zonnestelsel

Een impressie van het ruimtetuig New Horizons en de rots Ultima Thule. ©AFP

Een ruimtetuig van de NASA moet op nieuwjaarsdag langs Ultima Thule scheren, een rots op 6,6 miljard kilometer van de aarde. Het is het verste object in ons zonnestelsel dat we ooit hebben bekeken.

De Amerikaanse ruimtesonde New Horizons raast al jaren door de buitenste gebieden van ons zonnestelsel, een regio waar we heel weinig van weten. In juli 2015 kwam ze langs de dwergplaneet Pluto en op dinsdag, nieuwjaarsdag, komt ze bij haar volgende bestemming: de ruimterots Ultima Thule.

Ultima Thule is een asteroïde die pas in 2014 is ontdekt. De rots van ongeveer 30 kilometer doorsnede bevindt zich op zo'n 6,6 miljard kilometer van de aarde in de zogeheten Kuipergordel, een zone vol ruimterotsen voorbij de planeet Neptunus. De gordel is vernoemd naar de Nederlandse sterrenkundige Gerard Kuiper.

Nog nooit is een object op zo'n grote afstand van dichtbij onderzocht.

Toen ze in juli 2015 langs Pluto vloog, ontdekte de ruimtesonde New Horizons onder meer scheuren in het oppervlak.

Dinsdagochtend om 6.33 uur Belgische tijd staat de New Horizons het dichtst bij Ultima Thule. De afstand tot de asteroïde is dan ongeveer 3.500 kilometer. Maar de bevestiging dat alles goed is verlopen, komt pas zes uur later op aarde aan. De New Horizons moet onder meer uitzoeken waaruit het rotsblok bestaat. Dat kan wetenschappers meer leren over onze eigen planeet, omdat de rots miljarden jaren geleden werd gevormd in de tijd dat ons zonnestelsel ontstond.

De eerste plannen voor de missie ontstonden rond 1990. In januari 2006 volgde de lancering van de New Horizons, een apparaat zo groot als een piano. Toen de sonde in juli 2015 langs Pluto vloog, ontdekte ze onder meer scheuren in het oppervlak. Mogelijk worden die veroorzaakt door een ondergrondse oceaan. Ook zag ze bergen tot 6.200 meter hoog.

Extraatje

Pluto was het hoofddoel, Ultima Thule is een onverwacht extraatje. Na het bezoek aan Pluto was de New Horizons nog in zo'n goede staat dat de vluchtleiding besloot de reis te verlengen met een extra bestemming. Met een snelheid van 1,2 miljoen kilometer per dag vloog de sonde naar Ultima Thule, ongeveer 1,5 miljard kilometer voorbij Pluto.

Voor de oude Grieken en Romeinen was Thule een mythisch eiland in het hoge noorden. Ultima Thule, wat 'voorbij Thule' betekent, geeft aan dat de sonde 'voorbij de grenzen van de bekende wereld' gaat, aldus de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA.

Mogelijk komt er nog een tweede extraatje. Als de sonde het volhoudt, wil de vluchtleiding over een paar jaar weer langs een ruimterots scheren, nog verder weg. Die bestemming is nog niet geselecteerd. Rond 2047 bereikt de New Horizons de rand van ons zonnestelsel, maar dan werkt ze waarschijnlijk niet meer. Aan boord van de sonde is ook de as van de man die in 1930 Pluto heeft ontdekt, de sterrenkundige Clyde Tombaugh (1906-1997).

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Partner content