Antwerpse Rombit haalt Imec-topper en Voka-topman binnen

Wouter De Geest, John Baekelmans en Jorik Rombouts (vlnr), respectievelijk voorzitter, CEO en oprichter van het Antwerpse technologiebedrijf Rombit. ©20200227, Rombit, Rombit van de CEO en de founder. John Baekelmans, Jorik Rombouts en wouter de geest. foto's katrijn van giel.

Met twee toptransfers haalt Rombit in één klap 70 jaar werkervaring in huis. John Baekelmans en Wouter De Geest moeten de technologieleverancier van havenbedrijven internationaal doen doorbreken. 'Er is een klik, anders zou ik mijn kind niet afstaan', zegt de dertiger die Rombit oprichtte.

Dat de oprichter van een jong bedrijf vrij snel een stap opzijzet, zien we niet vaak. Soms wordt de operationele leiding wel overgelaten aan een volbloed manager, maar dan houdt de stichter wel de touwtjes van de raad van bestuur in handen. 

Bij het Antwerpse Rombit, dat digitale oplossingen voor havenbedrijven ontwikkelt, daarentegen laat oprichter Jorik Rombouts (32) zich niet één maar twee keer vervangen: als CEO én als voorzitter. Om voluit de internationale kaart te trekken voor Romware, de veiligheidsarmband die een noodsignaal uitstuurt als een (haven)arbeider valt, en trilt en oplicht als een heftruck te dichtbij komt. 

Profiel Rombit

Opgericht in 2012

Omzet: 6,2 miljoen euro (2018) 

Klanten: PSA, Port of Antwerp, Katoen Natie, DEME, Brabo en Vopak

Medewerkers: 60

‘Na acht jaar als kapitein op het schip speel ik mezelf vrij. Een CEO die een maand in Singapore verblijft, is er niet voor zijn management. En vers bloed is goed om mijn managers naar een hoger niveau te tillen. Ik heb hen alles geleerd wat ik ken.’

Missie in Silicon Valley

Rombouts, IT’er van opleiding, zat al enige tijd met dat plan in zijn hoofd. ‘Het begon te dagen toen ik anderhalf jaar geleden de kapitaalronde van 10 miljoen euro begon voor te bereiden. Ik was daar fulltime mee bezig. Daardoor verwaarloosde ik het bedrijf.’ De Kempenaar besefte dat hij een CEO nodig had die zich 100 procent kan focussen op het operationele.

Ver moest Rombouts niet zoeken. Met de werkgeversorganisatie Voka ging hij vier jaar geleden in de Silicon Valley onder meer langs bij de netwerkspecialist Cisco, waar de Antwerpenaar John Baekelmans (50) de internet-of-thingsoplossingen presenteerde. Enkele jaren later trad Baekelmans toe tot Rombouts' adviesraad. Net als Wouter De Geest, tot begin dit jaar de topman van de chemiereus BASF Antwerpen die toen ook mee op missie was. De Geest wordt volgende maand voorzitter van Rombit, Baekelmans CEO. ‘Zo zie je maar waar die handelsmissies goed voor zijn’, grinnikt Rombouts. 

Ik wil Rombit vanuit Vlaanderen groot maken, Europees en hopelijk ook wereldwijd.
John Baekelmans
CEO van Rombit

Baekelmans komt over van Imec, de Leuvense wereldautoriteit in nanotechnologie waar hij de voorbije jaren 900 bollebozen leidde na een carrière van 21 jaar bij Cisco. Waarom stapt hij over naar een kmo met 60 medewerkers? Baekelmans: ‘De uitdaging natuurlijk, om Rombit vanuit Vlaanderen groot te maken, Europees en hopelijk ook wereldwijd.’

En om weer voeling te krijgen met de markt. ‘Ik zat er niet 100 procent op mijn plaats. Ik ben grootgebracht in een Amerikaanse multinational. Ik ben er gekneed om commercieel te denken. Bij Imec kan je veel mooie dingen doen. Maar de nadruk ligt op onderzoek en innovatie. Ik mis het naar de markt brengen van een product en het te zien groeien.’

Bij Rombit gaat hij in eerste instantie de business rendabel maken, door de focus te verleggen van eenmalige naar recurrente inkomsten. Hardware waarop diensten draaien, zoals de industriële wearable. ‘Baekelmans brengt veel technische expertise en een groot netwerk binnen. En hij weet hoe je hardware maakt en verkoopt. Het is bovendien een echte manager die mensen kan aansturen. Een gouden wissel’, zegt Rombouts.

Baby afstaan

BIO John Baekelmans

50 jaar

Master in computerwetenschappen.

Vanaf april CEO van Rombit.

Afgelopen vier jaar topman van Imec Nederland en hoofd van onderzoek naar onder meer internet of things, voeding en smart cities.

Voordien 21 jaar aan de slag bij netwerkreus Cisco, in ontwikkeling, productondersteuning en fusies en overnames. 

Auteur van verscheidene Amerikaanse en Europese patenten. 

 

 

Baekelmans zegt groot respect te hebben voor de oprichter, ‘die zijn baby afstaat aan iemand die hem mogelijk op een andere manier zal behandelen’. De vraag is of Rombouts het schoonmoederen kan laten. ‘Ik heb delegeren altijd belangrijk gevonden. Dit is de ultieme stap’, zegt de dertiger.

‘Ik programmeerde eerst zelf, waarna ik in 2012 Rombit oprichtte. Ik stopte toen meteen met programmeren en nam developers aan. Dan heb ik twee, drie jaar alles gedaan: onthaal, boekhouding, hr tot de toiletten poetsen. Zodra Rombit 20 mensen telde, heb ik een manager aangenomen en heb ik een voor een alles uit handen gegeven.’ Rombouts noemt het de ultieme stap van ondernemen, het volwassen worden van het bedrijf: maken dat Rombit zonder hem kan draaien. 

Rombouts gaat weer doen wat hij het liefst doet en het best kan. Ideeën, klanten, andere markten, partnerschappen en overnames aanbrengen. ‘Je moet als bedrijf verder kijken dan waar je vandaag mee bezig bent.’ Voorzetten geven ligt in zijn natuur, deuren openen, Rombit op nieuwe plaatsen brengen. In eerste instantie Singapore en Dubai, waar havenbedrijven oren hebben naar de veiligheidsarmband. 

Het is geen gok. We hebben een klik, anders zou ik mijn kind niet afstaan.
Jorik Rombouts
Oprichter van Rombit

Wat als zijn ideeën op een koude steen vallen bij de nieuwe CEO? Rombouts: ‘Deze stap is geen gok, het is een bewuste keuze. We hebben een klik, anders zou ik mijn kind niet afstaan. Ik zal af en toe weleens vloeken, zoals dat vandaag het geval is bij beslissingen van het management. Je moet medewerkers het vertrouwen geven. Als je constant beslissingen terugdraait, durft de persoon in kwestie niets meer beslissen. Daar betaal je geen management voor.’

Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud