interview

‘Ik heb één ding geleerd: nooit speechen na Christian'

Christian Van Thillo (naast Erik Roddenhof): 'Erik is een ondernemer. Ondernemers lopen soms voor de troepen uit omdat ze zo opgewonden zijn. Ik heb dat ook.' ©Brecht Van Maele

De topman van DPG Media (VTM, HLN) heet voor het eerst in dertig jaar niet Van Thillo. Erik Roddenhof zwaait er voortaan de plak. De Nederlander lijkt nog gedrevener dan zijn voorganger, die de groep naar 2 miljard euro omzet stuwde. ‘Dit bedrijf is tot meer in staat dan het dacht.’

Wat hebben Christian Van Thillo en Erik Roddenhof gemeen? Niets, op het eerste gezicht. Van Thillo is donderdag, een dag na de aankondiging dat hij zich op de CEO-stoel laat aflossen door Roddenhof, de eeuwig zakelijke beau gosse, in donker pak en hemd met fijne, grijze streep. Roddenhof oogt softer, koketteert met zijn rode haar wanneer gevraagd naar de verschillen met Van Thillo en combineert blauw hemd met blauwe trui. De anti-Christian.

Maar als de twee beginnen te praten voel je de match. Als het gaat over media, over een groot bedrijf runnen, over financiële discipline. Roddenhof ziet er dan wat zachter uit, op sommige vlakken lijkt hij nog taaier dan de man die hij aflost op de CEO-stoel. Van Thillo: ‘Erik schat de markt in, en zegt dan: ‘Nu, groeit die 3 procent? Wij gaan voor 15.’ Ik heb dat nooit durven te doen. Maar ik moet zeggen: zo komt er veel creativiteit op gang.’

Roddenhof, een marketeer die acht jaar geleden overkwam van het energiebedrijf Nuon en pijlsnel de ladder beklom in het bedrijf van de familie Van Thillo, ‘runt voortaan de show’ bij DPG Media, na een tijdperk van 30 jaar Van Thillo. En dat heeft zo zijn gevolgen. De Nederlander moet anderhalf uur na het begin van het interview ‘in een auto naar Nederland zitten’. Van Thillo geeft nog een rondleiding in de nieuwe DPG-kantoren in Antwerpen. ‘Onze nieuwe studio al gezien? De vergaderzaal voor de raad van bestuur?’ Nadien filosofeert hij nog een eind weg over de toekomst van ‘VTM Nieuws’.

Meneer Van Thillo, zet u een stap terug of niet? U bent geen CEO meer, wel uitvoerend voorzitter van het directiecomité.

Wij hebben als bedrijf een heel simpele strategie, die iedereen kan begrijpen: je moet de markt verslaan.
Erik Roddenhof

Christian Van Thillo: ‘We kleven gewoon de juiste titel op de job die Erik al een jaar uitvoert.’
Erik Roddenhof: ‘Dit is géén stap terug. We doen het eigenlijk al een jaar zo, alleen krijg ik er in de dagelijkse leiding nu Denemarken bij. Het is goed om in zo’n groot bedrijf de taken duidelijk te verdelen. Piet Vroman doet als financieel directeur alle cijfertjes, Christophe Convent is de crack die van a tot z onze overnames uittekent, Christian kijkt naar buiten voor de strategie en ik ben met het bedrijf zelf bezig.’

Een vriend van u, meneer Van Thillo, zegt dat u de dagelijkse leiding uit handen geeft om weer vat te krijgen op uw sector ‘omdat die zo snel verandert’.

Van Thillo: ‘Mijn raad van bestuur vraagt al sinds mijn 50ste hoe ik mijn opvolging zie. Dat had niet te maken met mijn leeftijd, maar met de jaren die ik al op de teller heb. Ik word dit jaar 58, onze resultaten zijn fantastisch, en ik schiet heel goed op met Erik. Ik heb altijd gehoopt dat ik iemand kon aanwijzen uit ons eigen team topmensen.’

Maar dreigde u voeling te verliezen met het vak?

Van Thillo: ‘Als je als bedrijf almaar groter wordt, loop je het gevaar dat je verder van je producten af komt te staan. En we hebben zoveel ijzers in het vuur liggen: hoe laat je tv digitaal werken? Wat met tijdschriften en radio? Hoe gaat het verder met podcasts? Daar moet je heel hard over nadenken. Dat wil ik doen. En voor het bedrijf zal het ondertussen duidelijk zijn: Erik runs the show.’

Meneer Roddenhof, kent u de anekdote die meneer Van Thillo in een interview opdiepte over de Vlaamse CEO die geheadhunt werd om te ‘werken voor Van Thillo’?

Roddenhof: ‘Nee.’
Van Thillo: (glimlacht) ‘Jaja, over wie ging dat nu weer?’

U hebt nooit verteld over wie dat ging. Maar de CEO zei niet voor u te willen werken, ‘omdat hij zijn eigen ding wilde doen’.

Van Thillo: (grinnikt).
Roddenhof: ‘Ik doe graag mijn ding. En ik merk dat wij goed overeenkomen over wat dat eigen ding is. Christian laat me ongelooflijk veel ruimte om dit bedrijf te runnen. Ik heb wel één ding geleerd: nooit speechen na Christian. Niemand doet het zo goed. Maar ik heb alle ruimte. Het grote bewijs is de overname van de prijsvergelijkingswebsite Independer. Daarmee heb ik zitten leuren bij Christian, en DPG heeft de stap gezet.’

Wanneer wist u dat meneer Roddenhof uw kroonprins was?

Voor Erik zijn financiële doelstellingen niet iets waar je gewoon ‘naar streeft’, die kom je na. Dat vind ik leuk.
Christian Van Thillo

Roddenhof: ‘Ach, kroonprins, zo’n beladen woord. De meeste kroonprinsen redden het niet.’
Van Thillo: ‘Dat vertrouwen groeide heel organisch. Met Erik liep het heel goed: van de marketing naar het commerciële naar het hele Nederlandse bedrijf. Hij is heel sterk in verkoop, marketing en producten. Twee dingen heeft hij toegevoegd aan DPG. Ik was altijd heel gericht op de lezer, de kijker en de luisteraar. Ik dacht: als we die heel goed bedienen, volgt de rest. Maar zo werkt het niet meer. De adverteerder koopt geen medium meer, die koopt een publiek. En Google en Facebook zeggen: bij ons koop je exact het publiek dat je wil bereiken. Erik had dat in de gaten. Tegelijk zijn financiële doelstellingen voor hem niet iets waar je gewoon ‘naar streeft’, die kom je na. Dat vind ik leuk.’

Voor u is dat leuk, ja.

Roddenhof: ‘Voor anderen ook. Het brengt rust in een organisatie. Ik leg de lat graag hoog. Dan wordt iedereen uitgedaagd, werken alle teams mee en krijg je fantastische ideeën. Een paar jaar geleden zei ik dat we de inkomsten uit digitale advertenties gingen verdubbelen. Misschien zat er niet eens zo’n goed plan achter. Nu ja, misschien zat er helemaal geen plan achter. Maar ik zag verkoopteams die dachten: met een procentje erbij kom ik er niet. Ja, het was gedurfd, on-Belgisch. Maar zoals wij in Nederland zeggen: stop met lullen en ga poetsen. Dit bedrijf is tot meer in staat dan het vroeger dacht.’

Wat is het grootste werkpunt van de nieuwe CEO van DPG Media?

Roddenhof: ‘Ik moet dit bedrijf door een digitale transitie loodsen. Nu leunen we nog te veel op offline media. Zijn we succesvol digitaal? Ja. Groeien we daar hard in? Ja. Kan het bedrijf ervan bestaan? Nee. Dat moet structureel beter.’

We hadden het over uw persoonlijke werkpunten.

Roddenhof: ‘Sommigen zullen me een drammertje vinden. Of een zeur.’
Van Thillo: ‘Erik is een ondernemer. En manager. Daarom werd hij CEO. Ondernemers lopen soms voor de troepen uit omdat ze zo opgewonden zijn. Ik heb dat ook. Dat is een constant werkpunt van een CEO. Wij zijn rusteloze mensen. Maar Erik is een uitzonderlijk sterke CEO. Hij is heel rigoureus en superoperationeel.’

Wat betekent dat?

Je moet in jouw stukje van het bedrijf de beste zijn. Je moet de markt verslaan. Dat klinkt simpel, maar het is het niet.
Erik Roddenhof

Roddenhof: ‘Als ik met mijn managers spreek, zeg ik: de cijfers las ik al, laten we het over de inhoud hebben. Wij hebben een heel simpele strategie als bedrijf, die iedereen kan begrijpen. Je moet in jouw stukje van het bedrijf de beste zijn. Je moet de markt verslaan. Dat klinkt simpel, maar het is het niet. Veel grote bedrijven hebben de blik naar binnen gekeerd. En in de media is er dan nog een neiging elkaar na te praten. Kijk hoe The New York Times een tijdlang werd opgehemeld en dan niet meer. Je moet naar jezelf kijken. Waarom hebben wij elke dag 2,2 miljoen bezoekers op hln.be en hoe kunnen we dat uitbouwen? Dáár moeten we mee bezig zijn.’

Meneer Roddenhof, weet u welke mediaman zei: ‘Een mediabedrijf moet niet groot, maar snel en innovatief zijn’?

Roddenhof: ‘Dat moet Christian geweest zijn.’
Van Thillo: ‘Dat meen ik nog altijd. Maar wanneer heb ik dat gezegd?’

In 1995. Het ging over groeien met VTM, ter ondersteuning van de printactiviteiten, die het toen moeilijk hadden.

Van Thillo: ‘Hoe groot waren we toen? (denkt na) 1995... 130 miljoen euro omzet moet dat geweest zijn. We zijn niet groot geworden óm groot te worden. We zijn groot geworden om te kunnen transformeren. Onze groei is ingegeven door het feit dat we het opnemen tegen globale spelers als Facebook, in een strijd die voor een groot deel bepaald wordt door technologie. Onze grootste drive is nog altijd groeien op eigen kracht. Maar we moeten niet flauw doen, we hebben overnames gedaan en die hebben ons veel opgeleverd. We zijn van 60 miljoen euro omzet naar 2 miljard gegaan. Zonder 1 euro vreemd kapitaal.

Een ondernemer uit een andere sector zei: ‘Ik wil maar één ding weten van DPG Media. Hoe bouw ik zelf een bedrijf van 2 miljard?’

Van Thillo: ‘Je moet in één zin kunnen zeggen wat je overtuiging is. Bij ons is dat: mensen willen geïnformeerd, geëntertaind en geïnspireerd worden. Alles wat we doen, zit in die zin. Ongeacht het platform.’
Roddenhof: ‘Discipline, discipline, discipline. In combinatie met creativiteit. En je mag als bedrijf nooit weglopen van wat je in de kern bent. Wij zijn in de kern nieuws, entertainment en service. Ik heb in veel bestuurskamers gestaan waar het nooit over het product ging. In dit bedrijf gaat het meer over het product dan over iets anders. Christian bemoeide zich als CEO met het product zelf. Dat is ook een kracht.’
Van Thillo: ‘Ik kan nooit naar een van onze producten kijken zonder dat ik denk, is dit goed gemaakt, hoe kan dit beter? Ik kan euforisch zijn of heel kritisch. Ik vond ‘De Code van Coppens’ een fantastisch programma en ben een pint gaan drinken met Mathias en Staf, hier op de hoek in café De Klok. Maar dat is niet wat ik van ’s ochtends tot ’s avonds doe.’

Erik Roddenhof (rechts): ‘Sommigen zullen me een drammertje vinden. Of een zeur.’ Christian Van Thillo: ‘Wij zijn rusteloze mensen.’ ©Brecht Van Maele

Hebt u in die 30 jaar een managementboek gelezen?

Van Thillo: ‘‘Competitive Strategy’ van Michael Porter, over wat een business aantrekkelijk maakt, vind ik nog altijd het beste, al las ik het tijdens mijn MBA-jaren. ‘Straight From the Gut’ van Jack Welch is een fan-tas-tisch boek. Hoe kan je een uiteenlopende groep bedrijven runnen, hoe stuur je mensen aan? Het onderstreept het belang van de vier e’s: mensen met energie, mensen die enthousiasmeren, mensen die excellente beslissingen kunnen nemen en mensen die briljant zijn in de execution, de uitvoering. En ik heb alles gelezen over media. Over Ted Turner, de Murdochs, de Rothermeres... Ik lees heel, heel veel vakpers. Hoeveel stuur ik rond, Erik?’
Roddenhof: ‘Met Christian hebben we onze interne persdienst!’

Op welke overname zijn jullie het meest trots?

Roddenhof: ‘Het Parool. Ik ga niet zo ver terug, maar volgens mij was dat de meest gedurfde.’
Van Thillo: (twijfelt) ‘Het Parool heeft een deur geopend... PCM was ook een heel bijzondere overname. Yves Desmet zei me: ‘Kan je je inbeelden dat De Volkskrant ooit in ons bedrijf zit?’ En ik antwoordde: ‘Dat is misschien wat te hoog gegrepen.’ Plots hadden we én de Volkskrant én Trouw én het AD in huis. Ik was ongelooflijk trots. Giganten, in onze groep. Ik zat alleen thuis en ik werd emotioneel, van de gedachte alleen al. Maar weet je waar ik het meest trots op ben?’
Roddenhof: ‘Bij mij zou dat altijd de laatste overname zijn.’
Van Thillo: ‘Bij mij niet. Ik heb in ons groepscomité heel hard moeten vechten voor de overname van Wegener. Dan zeiden ze: ‘Christian, jij bent de man van de merken, en nu kom je met al die kleine namen.’ Kleine namen? Dat zijn monumenten in die regio’s, de Gelderlander, het Eindhovens Dagblad. Niets zo onverwoestbaar als regionale journalistiek.’

Profiel DPG Media

Omzet 2018: 1,58 miljard euro. Na de overname van Sanoma-magazines boven 2 miljard euro.
Brutobedrijfswinst 2018:
241 miljoen euro.
Actief in:
België (Het Laatste Nieuws, De Morgen, VTM, Qmusic, Dag Allemaal...), Nederland (Volkskrant, AD, Trouw, Parool, Libelle, Donald Duck, Margriet) en Denemarken (Berlingske).
Aantal werknemers 2018:
4.971. Na de overname van Sanoma- magazines meer dan 6.000.
Topmanagement:
CEO Erik Roddenhof (48), uitvoerend voorzitter Christian Van Thillo (58) en CFO Piet Vroman.

Wanneer bent u zichzelf het hardst tegengekomen?

Van Thillo: ‘Weet jij het? Wanneer zat ik slecht in mijn vel?’
Roddenhof: (blaast) ‘De integratie van de nieuwsmedia van VTM. Dat vond je ingewikkeld.’
Van Thillo: ‘Dat is businesswise, maar daar lig ik minder wakker van. Het verliezen van mensen onderweg, daar zit ik het meest mee. Als ik ze heel persoonlijk en lang heb gekend en er loopt iets fout. Ik ben heel erg afhankelijk van andere mensen, in tegenstelling tot wat mensen denken die mij niet kennen. Soms ga je mee in de ambities van iemand zonder genoeg na te denken of die ambitie wel de juiste is. Dat zijn fouten. Waar kom ik mijzelf tegen? Daar. Als mensen zeggen: ‘Christian, je had het wel kunnen weten.’’

Uw vrouw loofde in een interview uw mensenkennis, maar voegde daaraan toe dat er ook iets aan schort.

Roddenhof: (lacht) ‘Nu ben ik heel benieuwd.’
Van Thillo: ‘Ik weet heel goed waarover dat gaat. De fout die ik soms maak, is dat ik onvoorwaardelijk geloof in mensen die weten dat ze een prima donna voor mij zijn. Weet je wat dat is? Als je een familiebedrijf hebt, en je horizon is eindeloos, dan wil je talent zo lang mogelijk bij je houden. Dan duiken er problemen op, maar houd je jezelf voor: het komt wel goed!’

En dat ziet uw vrouw dus heel helder gebeuren.

Van Thillo: ‘Dat is gemakkelijk, dingen zien. Dan zeg ik: kom het maar doen. Dat is hier elke dag boksen en vechten.’

Wat zeggen de vele personeelswissels van de jongste jaren over DPG Media?

Ik geloof soms te onvoorwaardelijk in mensen die zelf weten dat ze een prima donna voor mij zijn.
Christian Van Thillo

Roddenhof: ‘Dat je in transitie bent. En dat dat pijnlijk is. Dat zijn niet alleen wissels op de werkvloer, maar ook in het management. Soms waren er miscasts, maar soms verandert de strategie ook. En daar komen dan nog overnames bovenop. Het was lang zoeken om het managementteam goed te krijgen. We komen er. Maar als de overname van Sanoma rond is, moeten we weer kijken of het goed zit.’
Van Thillo: ‘Je geraakt er nooit als je je organisatie niet constant ter discussie stelt of bijstelt in functie van strategie en visie. En ja, daar zitten accidenten en fouten bij. Maar chaos, zoals soms wordt gezegd? Niet dus. Hier intern doen we gewoon de oefening: klopt het wel?’

Soms is het toch gewoon een draaideur? Kijk naar de hoofdredactie van Het Laatste Nieuws.

Van Thillo: ‘Kijk naar al onze hoofdredacties. Daar valt het best mee. Maar je hebt gelijk, er zijn veranderingen die niets te maken hebben met hoe de organisatie verandert, en daar is Het Laatste Nieuws een voorbeeld van. Maar de meeste veranderingen dus wel.’

Herkennen we DPG Media over 30 jaar nog?

Roddenhof: ‘We blijven media maken, we blijven informeren, we blijven entertainen. En ja, daar horen online diensten als zoekertjes bij. Die business stond vroeger in de krant, maar ze is verdwenen. Het zijn aparte platformen geworden. Platformen die godsgruwelijk veel geld aan Google uitgeven om gevonden te worden, terwijl we juist daar met onze media kunnen helpen.’

Is het bedrijf over 30 jaar nog voor 100 procent van de familie Van Thillo?

Van Thillo: ‘Ja, ons commitment staat in ons familiecharter.’

Een instap van een groot fonds, zoals KKR bij de Duitse Bild-uitgever Axel Springer is niet aan de orde?

Van Thillo: ‘Nooit. Zij zullen daar hun redenen voor hebben. Maar Axel Springer is een heel ander bedrijf. Het bestaat voor 80 procent uit zoekertjessites en online platformen.’

Is de beurs een optie?

Van Thillo: ‘Een mediabedrijf leid je het best met de discipline alsof het op de beurs staat, maar zonder dat het op de beurs staat. Ik mag er niet aan denken wat beleggers hadden gezegd over onze overnames in de voorbije jaren. PCM? Wegener? Independer? De reactie was waarschijnlijk: zijn jullie gek geworden?’

Wat als morgen u iets overkomt?

Van Thillo: ‘Dan is alles netjes geregeld, zowel qua aandeelhouderschap als qua management.’

Komt op een dag een nieuwe jonge Van Thillo naar voren?

Van Thillo: ‘De regel is: nee, behalve indien. Ons bedrijf moet worden geleid door de beste talenten. Is dat een Van Thillo, dan moet die vijf jaar ervaring buitenshuis hebben en een universitair diploma. En dan moet die ook nog eens de betrokken CEO en twee onafhankelijke bestuurders bekoren.’
Roddenhof: (lacht) ‘Het is bijna gemakkelijker om je naam te veranderen en gewoon te solliciteren.’

Historiek DPG Media

1987-1989: de familie Van Thillo, de uitgever van Dag Allemaal
en Joepie, neemt een belang
66 procent in de uitgeverij Hoste, de eigenaar van Het Laatste Nieuws. Twee jaar later komt Christian Van Thillo aan het roer en neemt de groep De Morgen over.
2003: De Persgroep doet haar intrede op de Nederlandse markt met de overname van de noodlijdende Amsterdamse stadskrant Het Parool.
2009:
De Persgroep neemt een meerderheidsbelang in PCM,
de voormalige eigenaar van
Het Parool, en komt zo in het bezit van de Volkskrant, Trouw en het AD.

2014:
De Persgroep neemt de Britse holding Mecom over, de eigenaar van Nederlandse regionale dagbladen zoals Eindhovens Dagblad, maar ook van de Deense krant Berlingske.
2017:
CEO Christian Van Thillo doet een gedurfde zet en verhoogt zijn belang in VTM-moeder Medialaan naar 100 procent. In ruil staat hij het belang in De Tijd-uitgever Mediafin af.
2018:
voor 150 miljoen euro koopt De Persgroep Independer, een prijsvergelijkingssite. De groep werkt zo haar aanbod online diensten almaar verder uit.
2019: de redacties van VTM, HLN en de magazines gaan samenwerken in News City in Antwerpen, de eerste crossmediale samenwerking in de groep.
Van Thillo legt ook de hand op de magazineportfolio van Sanoma in Nederland.

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud