Op zoek naar virussen die resistente bacteriën kapotmaken

Jehan Liénart, CEO van Vésale Pharma ©Fred Guerdin

Het Waalse biotechbedrijf Vésale werkt samen met het Belgische leger aan een methode om levensbedreigende infecties, waartegen geen antibiotica zijn opgewassen, te genezen.

Wereldwijd sterven honderdduizenden patiënten aan ziekenhuisinfecties, waarbij zelfs de krachtigste antibiotica geen soelaas brengen. Experts waarschuwen dat dat aantal tegen 2050 kan oplopen tot 10 miljoen, als er niets gebeurt.

Vorig jaar redden fagen het leven van een baby die na een levertransplantatie een infectie had opgelopen.

Een piste is om bacteriofagen in te zetten als redders in nood. Die fagen vind je overal waar bacteriën zijn, van in je neus tot in afvalwater, en zijn de meest voorkomende organismes ter wereld. Het zijn virussen die zich vasthechten aan één specifieke bacterie. Ze injecteren hun DNA in de bacterie en dwingen haar dat te vermenigvuldigen, waardoor de bacterie explodeert, het virus zich vermenigvuldigt en zo een hele bacteriële kolonie uitroeit.

Dat concept is ruim 100 jaar bekend, maar door de opkomst van penicilline en antibiotica is het sinds de jaren 30 in de vergeethoek geraakt. De interesse in het vakgebied is nu opnieuw in opmars.

Baby gered

Het Belgisch leger doet er al ruim 15 jaar onderzoek naar. 'Met onze fagen zijn een 60-tal patiënten behandeld', zegt Jean-Paul Pirnay van het Militair Hospitaal Koningin Astrid. De fagotherapie werd toegepast bij levensbedreigende brandwonden- en botinfecties. Vorig jaar redden fagen het leven van een baby die na een levertransplantatie een infectie had opgelopen.

Als je die ziektekiemen de baas kan, heb je al een groot deel van de ziekenhuisinfecties beet.
Jehan Liénart
CEO van Vésale

Om de technologie in een stroomversnelling te brengen bundelen het leger en het Waalse biotechbedrijf Vésale Pharma de krachten. Vésale zet daarvoor de dochtervennootschap Vésale Bioscience op. Het project - waar ook andere universiteiten bij betrokken zijn - krijgt ruim 4 miljoen euro steun van de Waalse overheid.

Voor Vésale Pharma, goed voor 25 werknemers en ruim 10 miljoen euro omzet, is het fagenonderzoek een uitbreiding van de traditionele activiteiten. Het legt zich sinds jaar en dag toe op probiotica, een verzamelnaam van bacteriën die een positieve invloed hebben op het lichaam. Vésale heeft een 25-tal producten - voor maagproblemen, immuniteit, blaasontstekingen - op de markt.

Productietechnologie

Vésale wil de technologie die bestemd is voor de productie van bacteriën - kweken, vriesdrogen en er een beschermingslaag rond bouwen - toepassen op fagen. Die kunnen daardoor op kamertemperatuur bewaard worden. Bovendien kan men ze toedienen via een inhalator of in een capsule, terwijl dat momenteel enkel met een zalf, een gel of een spray kan. Daardoor worden nieuwe lichaamsgebieden bereikbaar voor fagen.

Vésale werkt aan een platform om snel infecties in kaart te brengen, waarna het op maat gemaakte fagencocktails kan selecteren en produceren. Het richt zich in eerste instantie op stafylokokken, psuedomonas, klebsiella en E.coli. 'Als je die ziektekiemen de baas kan, heb je al een groot deel van de ziekenhuisinfecties beet', zegt Jehan Liénart, CEO van Vésale. 

Hij rekent erop binnen twee, drie jaar de eerste therapie klaar te hebben voor de Belgische en Europese markt, ook al is het nog niet officieel erkend. 'Maar we mogen niet dezelfde fout maken als met antibiotica', plaatst Pirnay een kanttekening. 'Het domein staat nog in zijn kinderschoenen. Zo weten we nog niet hoe snel bacteriën resistentie opbouwen tegen fagen. Dat moeten we weten voor we de therapie op grote schaal toepassen.'

Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud