Een imago kan razendsnel een gevangenis worden. Dat ervoer Rita Verdonk (50), de Nederlands minister van Vreemdelingenzaken en Integratie, deze week in een van de spannendste nachten van het Haagse Binnenhof van de afgelopen jaren. Verdonk, lange tijd een linkse madam, begon vijf jaar geleden aan een politieke blitzcarrière bij de VVD. Haar ervaring op Gevangenissen en Staatsveiligheid kneedde ze om tot een imago van harde tante, van IJzeren Rita. Verdonk werd zo populair dat ze vorige maand een gooi begon te doen naar het vacante leiderschap van de rechts-liberale VVD. In de peilingen stond ze op kop.